El metabolito de la cocaína: la ciencia detrás de la molécula que le dio un triste giro a la carrera de Paolo Guerrero

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La primera semana de noviembre del año pasado, una noticia impactó al fútbol sudamericano. Paolo Guerrero, el capitán de la selección peruana, había dado positivo en la prueba antidopaje que se le realizó luego del partido contra Argentina. La razón era que se había encontrado una sustancia prohibida en la orina del jugador.

La sustancia referida era la benzoil-ecgonina, un metabolito que se encuentra en los productos derivados de la hoja de coca. Pero ¿qué es un metabolito?


Molecula de cocaína o benzoilmetilecgonina
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El cuerpo humano, un inmenso laboratorio

Al momento que una persona ingiere una sustancia, los elementos químicos que la componen (como el café en la cafeína)  son procesados (metabolizados) por los distintos órganos del cuerpo. Usualmente ese trabajo lo realizan el hígado, el cerebro, los músculos, etc.

Dentro de los órganos (exactamente en las células), las sustancias químicas originales son descompuestas en sus componentes principales. Estos componentes principales son los metabolitos, pequeñas moléculas utilizadas o producidas durante el metabolismo. Este proceso ocurre en todos los seres vivos.

El Dr. Elmer Huerta, Director del Preventorio del Instituto de Cáncer del MedStar Washington Hospital Center en Washington, DC; y conocido divulgador científico pone el siguiente ejemplo en su columna para el diario El Comercio de Perú:

“Si por ejemplo una persona toma una tableta de ácido acetilsalicílico (conocida por su nombre genérico de aspirina), el hígado la metaboliza y la convierte en ácido salicílico. Posteriormente, ese ácido salicílico –que es el que ejerce la función antiinflamatoria y antiplaquetaria de la aspirina- es desdoblado otra vez, produciéndose el ácido salicilúrico, el cual se elimina por la orina”, explica Huerta.

“En este caso, el hígado ha desdoblado el ácido acetilsalicílico en dos metabolitos, uno intermedio (ácido salicílico) y otro final (ácido salicilúrico). Saber eso permite decir que si se encuentra ácido salicilúrico en la orina, esa persona tiene que haber consumido aspirina y no otro medicamento como la penicilina por ejemplo, la cual tiene otro tipo de metabolitos”, añade.

Ahora que se entiende que es un metabolito, cómo pasa por el cuerpo y cómo se le puede identificar en la orina. Pasemos a hablar de la cocaína.

El viaje de la cocaína a través del cuerpo

Cuando uno escucha la palabra cocaína usualmente piensa en el polvo blanco cristalino. Pero este, en realidad, es solo el resultado de un largo proceso químico al que se le somete a la hoja de coca para extraer una molécula llamada benzoil-metil-ecgoniga, la cual es el metabolito principal de la cocaína y la que sirve como estimulante.

Obviamente, la benzoil-metil-ecgoniga también está presente en la hoja de coca y en sus productos derivados como el té, la harina o los caramelos. Por eso, cuando una persona toma una infusión o mastica la hoja (una costumbre ancestral en los Andes), puede sentir los efectos estimulantes del metabolito.


El mate o té de coca es una infusión que se suele tomar regularmente en algunas naciones andinas
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Una vez dentro del cuerpo de la persona, la benzoil-metil-ecgoniga sufre el mismo destino que cualquier otra sustancia. Primero, cuando ingresa al intestino, es absorbida en la sangre y luego, cuando pasa por el hígado es desdoblada en sus metabolitos. Uno de ellos, la benzoil-ecgonina.

Por eso, si una persona tiene muestras de benzoil-ecgonina en la orina (como fue el caso de Paolo Guerrero), quiere decir que en el algún punto de las últimas horas ingirió ya sea cocaína (la droga), hojas de coca, té de coca, o cualquiera de sus productos derivados. No necesariamente que consumió la droga procesada.

Prohibida en los deportes

Debido a sus efectos poderosamente estimulantes, el consumo de cocaína puede poner en una injusta ventaja a los deportistas que la consumen. Esta es la razón por la cual los organismos reguladores del deporte como el COI (Comité Olímpico Internacional) la han prohibido y realizan chequeos continuos en los atletas.  

Sin embargo, debido al consumo usual de los productos derivados de la hoja de coca en los países andinos, cualquier deportista que viva en Bolivia, Perú, Argentina, Colombia o Ecuador puede ingerir, sin saber, la sustancia prohibida.

EDIT: Hoy lunes 14 de mayo, la Corte Aribtral de Deporte (CAS) ha fallado en contra del jugador peruano Paolo Guerrero y le ha dado una sanción de 14 meses por considerar "que el jugador tuvo alguna falla o negligencia" en la contaminación con la substancia prohibida. Debido a esto, el goleador peruano se perderá el Mundial.  

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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