Raras emisiones láser en la Nebulosa de la Hormiga sugieren que oculta algo en su interior

Nebulosa de la Hormiga / NASA

Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto una emisión láser bastante inusual que podría sugerir la presencia de un sistema estelar binario escondido en el centro de la Nebulosa de la Hormiga. Los detalles de las observaciones hechas por el observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea (ESA) fueron publicados en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Cuando las estrellas poco masivas se acercan al final de sus vidas, eventualmente se convierten en enanas blancas. En el proceso, arrojan gas y polvo al espacio creando una especie de mancha de colores de patrones intrincados. A esto se le conoce como nebulosa. Por ejemplo, como sugiere un nuevo estudio, nuestro Sol al morir tomará forma de nebulosa planetaria.

Grosso modo, una nebulosa es una nube interestelar de polvo, hidrógeno, helio y otros gases ionizados. La Nebulosa de la Hormiga (o Menzel 3) recibe su nombre por su propia forma, la cual se asemeja a la cabeza y el cuerpo de una hormiga.

Emisiones láser

Ahora, las recientes observaciones hechas por Herschel muestran que la nebulosa emite intensas emisiones láser desde su núcleo. "Detectamos un tipo muy raro de emisión llamada emisión láser de recombinación de hidrógeno, que proporcionaba una forma de revelar la estructura y las condiciones físicas de la nebulosa", explicó la astrofísica Isabel Alemán, autora del artículo, de la Universidad de Leiden en los Países Bajos.

Este tipo de emisión láser observada en la Nebulosa de la Hormiga solo se ha visto en un puñado de otros objetos astronómicos. La razón yace en que se necesita un gas muy denso cerca de la estrella.

Gracias a las observaciones de Herschel, se encontró que la densidad del gas que emite el láser es de 10.000 veces mayor que la del gas que se ve las típicas nebulosas planetarias, incluyendo a la de la hormiga. La razón de que el gas en las nebulosas no sea tan denso se debe a que expulsan todo el material hacia afuera por lo que el centro queda bastante despejado.


El Observatorio Espacial Herschel es una misión de la Agencia Espacial Europea / ESA

Un sistema estelar binario

Esto indica que algo inusual está sucediendo. Si el gas no es la razón de las emisiones láser, ¿entonces cuál es? El caso más probable es que haya una estrella más que no ha sido observada, y se trate de una estrella binaria.

Albert Zijlstra, astrofísico de la Universidad de Manchester y coautor del estudio, dijo que “la única forma de mantener el gas cerca de una estrella es si está orbitando a su alrededor en un disco”.

En este caso, sí han observado un disco denso en el centro que “sugiere que la enana blanca tiene un compañero binario, porque es difícil hacer que el gas expulsado entre en órbita a menos que una estrella compañera lo desvié en la dirección correcta”, explicó Zijlstra.

Göran Pilbratt, científico del proyecto Herschel de la ESA comentó que la Nebulosa de la Hormiga “fue creada por la naturaleza compleja de un sistema estelar binario, que influye en la forma, las propiedades químicas y la evolución en estas etapas finales de la vida de una estrella". Cabe aclarar que los astrónomos no han visto la segunda estrella, la cual está aún escondida en el corazón de la nebulosa.

Las espectaculares imágenes de nebulosas siempre generan gran aceptación en toda clase de público. Por supuesto, también son de gran ayuda para la comprensión de nuestro universo. Hace unos días, se encontró que, al final de su vida, el Sol producirá una ráfaga de luz masiva y expansiva llamada nebulosa planetaria. Además, hace unas semanas, algunos astrónomos y especialistas en animación del programa “Universe of Learning” de la NASA han creado, gracias a imágenes del Hubble y Spitzer, una vista tridimensional sin precedentes de la asombrosa Nebulosa de Orión, una región de formación estelar.

 

Adrian Díaz
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma


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