Animales de hace 540 millones de años ponen en duda teorías evolutivas

Reconstrucción de depredador cambriano basado en fósiles. /Natalia Patkiewicz/Eurekalert

Los Euarthropoda son el grupo de animales más grande de la Tierra y contiene insectos, crustáceos, arañas, trilobites y una gran diversidad de otras formas de animales vivos y extintos. Comprenden más del 80% de las especies animales del planeta y son componentes clave de todos los ecosistemas de la Tierra desde hace más de 500 millones de años. Ahora, un análisis exhaustivo de este gran grupo, realizado por las universidades de Oxford (Reino Unido) y Lausana (Suiza), muestra que evolucionó gradualmente, una idea que desafía las principales teorías de la evolución animal temprana

Todos los principales grupos de animales aparecen en el registro fósil por primera vez hace unos 540-500 millones de años, cuando sucedió un evento conocido como Explosión Cámbrica. Sin embargo, el nuevo trabajo, publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), sugiere que para la mayoría de animales no se trató de una explosión, sino de un proceso gradual. El nuevo análisis presenta un desafío a las dos principales hipótesis competitivas sobre la evolución animal temprana.

La primera de ellas sugiere una evolución lenta y gradual de los Euarthropoda que comenzó hace 650-600 millones de años, lo que ha sido consistente con las estimaciones iniciales de datación molecular de su origen. El otro planteamiento afirma la aparición casi instantánea del grupo hace 540 millones de años debido a las elevadas tasas de evolución.

La investigación sugiere un término medio entre estas dos hipótesis, situando el origen de estoas especies no hace más de 550 millones de años, lo que corresponde con estimaciones de datación molecular más recientes, y con la posterior diversificación que tendrá lugar en los próximos 40 millones de años.

Se ha argumentado que la su ausencia durante el Periodo Precámbrico, hace más de 540 millones de años, es el resultado de la falta de preservación de los fósiles. Pero los autores sugieren que el Precámbrico y el Cámbrico tardíos son, sin embargo, muy similares en términos de preservación fósil. Y proponen una explicación plausible: los artrópodos aún no habían evolucionado. El momento del origen de Euarthropoda es muy importante ya que afecta la forma en que es vista e interpretada la evolución del grupo. Al determinar qué grupos se desarrollaron primero, se puede rastrear la evolución de las características físicas, como las extremidades.

Un gigantesco estudio realizado por investigadores de del Instituto de Ciencia Weizmann (WIS) en Israel ha encontrado que la cantidad de materia viva en la Tierra ha disminuido a la mitad desde el comienzo de la civilización humana. Los impresionantes hallazgos han sido publicados en Nature. Para llegar a su conclusión el equipo de científicos definió a la biomasa como la masa de carbono en los organismos vivos. Esto refleja la masa de las moléculas de la vida, como las proteínas y el ADN, y excluye el agua, que varía. "Muchas cosas nos sorprendieron", dice Ron Milo, biólogo del  WIS y líder de la investigación.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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