Galaxias Oscuras, nueva información brinda más pistas sobre las misteriosas galaxias vacías de estrellas

Cuasar HE0450-2958
Wikimedia Commons

En unas galaxias muy, muy lejanas un grupo de astrónomos ha encontrado más de una sorpresa. Contrario a lo que se cree, el equipo liderado por la Prof. Raffaella Ana Marino de la ETH Zurich, ha detectado galaxias del Universo temprano con pocas o ninguna estrella. Los resultados han sido publicados en The Astrophysical Journal.

Los científicos creen que estas galaxias sin estrellas, también conocidas como galaxias oscuras, podrían ser una etapa muy temprana de la formación galáctica. De acuerdo con algunos modelos teóricos, pueden haber sido más comunes en el Universo primitivo, cuando las galaxias podrían haber tenido más dificultades para formar estrellas.

Sin embargo, debido a que las galaxias oscuras no contienen estrellas, solo materia y gas, emiten poca luz visible, lo que las hace muy difíciles de detectar y estudiar. Solo unos pocos candidatos han sido detectados. Por eso, el descubrimiento de seis nuevos candidatas podría ayudar a entender que cosa son exactamente las galaxias oscuras y cómo se formaron.

Usando una nueva herramienta 

Los astrónomos utilizaron una combinación de una técnica antigua y una nueva tecnología para realizar el descubrimiento. La técnica se basa en la búsqueda de cuásares impulsados ​​por agujeros negros supermasivos en los centros de las galaxias. La luz no proviene del agujero negro en sí, sino de la increíble fricción en el disco de acreción alrededor del agujero negro.

Estos cuásares emiten una intensa luz ultravioleta, que emite fluorescencia en los átomos de hidrógeno cercanos. Esta emisión se conoce como la línea Lyman-alpha. Si una galaxia oscura, llena de hidrógeno, está cerca de una galaxia con un cuásar en el centro, actuará como una especie de linterna cósmica, y esta línea aparecerá en su espectro.


Candidatas a galaxias oscuras en pseudo-color
Marino et al./MUSE

Esta técnica se ha utilizado antes, sobre todo para identificar un número de candidatos a galaxias oscuras en el Universo temprano en 2012, utilizando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral. Pero en 2014, se agregó un nuevo instrumento al telescopio, el Multi Unit Spectroscopic Explorer o MUSE, esto permitió al equipo observar más lejos, identificando galaxias oscuras mucho más antiguas de las que se habían detectado previamente.

Los investigadores apuntaron MUSE a seis áreas con campos de cuásares, estudiando cada uno de ellos por un total de 10 horas de observación. Adquirieron información espectral completa para cada uno de los candidatos de galaxias oscuras, y fueron capaces de distinguirlos de alrededor de 200 emisores de Lyman-alpha como improbables de ser galaxias formadoras de estrellas normales.

Aunque todavía no se tienen pruebas sólidas de que estos candidatos sean galaxias oscuras, se parecen mucho más que cualquier otra cosa que sepamos. Lo que significa que, como se predijo en 2012, MUSE podría ser una herramienta poderosa para cazar estos misteriosos objetos. "Cada campo de quasar observado con MUSE ofrecerá el potencial para descubrir nuevos candidatos a galaxias oscuras y proporcionar información crucial sobre las fases tempranas y oscuras de la formación de galaxias", escribieron los investigadores en su artículo.

El instrumento MUSE ya ha sido utilizado el año pasado para observar la nebulosa planetaria Saturno (sin relación con el planeta de nuestro sistema solar, pues se ubica mucho más lejos de nosotros, en la constelación de Acuario), y generar una hermosa y colorida imagen.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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