Los primeros cuadrúpedos aparecieron cerca del polo sur, no en climas tropicales

Cuadrúpedos antiguos en la imaginación del artista. /Maggie Newman

Paleontólogos describieron dos nuevas especies de cuadrúpedos que vivieron hace unos 360 millones de años. Según Science, los fósiles se encontraron en el sur de África. En el Devónico, el continente era parte del supercontinente Gondwana, y el área donde se encontraron los restos estaba más allá del Círculo Polar Antártico. Anteriormente se creía que los cuadrúpedos aparecieron en un clima tropical y subtropical, ahora el hallazgo refuta esta hipótesis.

Los cuadrúpedos evolucionaron de los peces óseos en el período Devónico (hace 419-359 millones de años). Se cree que los primeros cuadrúpedos llevaban un estilo de vida semiacuático y habitaban las aguas poco profundas de los mares y el agua dulce superficial. Sus fósiles fueron hallados en zonas que en el período Devónico fueron parte del continente Gondwana (África moderna, América del Sur, Australia, Antártida y el subcontinente indio) y Euramérica (que consiste en la mayor parte de la moderna América del Norte y parte de Europa). Por lo tanto, se creía que los cuadrúpedos más antiguos aparecieron en los trópicos.

Los paleontólogos Robert Gess, de la Universidad de Rhodes, Sudáfrica y Per Erik Ahlberg refutaron esta hipótesis. Describieron fósiles de dos especies desconocidas de cuadrúpedos, Tutusius umlambo y Umzantsia amazana, que vivieron hace unos 360 millones de años. Los científicos han descubierto fósiles de la clavícula de T.umlambo, así como fósiles de varios huesos del cráneo y la clavícula de  U.amazana.

Siluetas de tetrápodos Devónicos. El verde indica la ubicación de los huesos reconstruidos a partir de los fósiles. /Robert Gess, Per Erik Ahlberg / Science, 2018

Los restos se encontraron en el sur de África, en la ciudad de Waterloo Farm, que en el período Devónico estaba en la región polar meridional. Vale la pena señalar que el clima en el Devónico, al parecer, era bastante cálido, no había glaciares en el planeta, y la diferencia entre la temperatura en los polos y en el ecuador era mucho menor que ahora. Pero al final del período Carbonífero Devónico-temprano, el clima se hizo más severo y se produjo la glaciación. Cuándo llegó el frio al lugar de la actual Waterloo, se desconoce. Pero los cuadrúpedos antiguos vivieron en un clima bastante duro y tuvieron que sobrevivir durante varios meses la noche polar.

A: mapa de Sudáfrica. En asterisco está marcado el área de Waterloo Farm. B: La proyección de Gondwana. El Polo Sur está marcado con la letra P, la ubicación de Waterloo Farm con un asterisco. /Robert Gess, Per Erik Ahlberg / Science, 2018

Recientemente, un equipo de paleontólogos de la Universidad de Alberta (Canadá) fechó la aparición de los escuamatos, un grupo que incluye lagartos, serpientes y anfisbenios, 70 millones de años de lo que se pensaba: estudiaron los fósiles de un reptil de 240 millones de años de edad, y hallaron que anatómicamente pertenece a los escuamatos y es el más antiguo miembro de este grupo.

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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