Si las temperaturas suben 4ºC, las malas cosechas de maíz sucederán al mismo tiempo en todo el mundo

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El maíz es el cereal con mayor producción el mundo, según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), con 817 millones de toneladas anuales en 2009. Es un alimento básico en muchos países, tiene múltiples usos industriales y su gran versatilidad genética le permite prosperar en climas tropicales, subtropicales y templados. Ahora, una investigación dirigida por la Universidad de Washington (EE.UU.), revela que su cultivo corre el riesgo de sufrir graves alteraciones en su rendimiento como resultado del cambio climático.

Según la investigación, publicada en PNAS, las temperaturas más cálidas para el final de este siglo reducirán los rendimientos en la producción de maíz en todo el mundo, lo que confirma investigaciones previas. El estudio también muestra aumentos dramáticos en la variabilidad de los rendimientos de maíz de un año a otro y la probabilidad de bajos rendimientos simultáneos en múltiples regiones de alta producción, lo que podría conducir a alzas de precios y escasez global.

"Los estudios previos a menudo se han centrado en el clima y las plantas, pero aquí analizamos el clima, los alimentos y los mercados internacionales. A medida que el planeta se calienta, es más probable que diferentes países experimenten al mismo tiempo grandes pérdidas de cultivos, lo que tiene grandes implicaciones para los precios de los alimentos y la seguridad alimentaria", explica la autora principal Michelle Tigchelaar, investigadora postdoctoral de UW en ciencias atmosféricas.

A raíz de un reciente estudio de la universidad estadounidense que analizaba el valor nutricional de los cultivos de arroz bajo el cambio climático, el nuevo trabajo abordó los rendimientos generales y la volatilidad de los precios del maíz. Mientras que la mayoría del arroz se usa para consumo interno, el maíz se comercializa en los mercados internacionales. Cuatro países, Estados Unidos, Brasil, Argentina y Ucrania, representan el 87% de las exportaciones mundiales de maíz (China produce principalmente para uso doméstico). Hoy en día, la probabilidad de que los cuatro exportadores tengan un mal año juntos, con rendimientos al menos un 10% por debajo de lo normal, es prácticamente nula.

No solo la sequía

Pero los resultados muestran que bajo un calentamiento de 2ºC, mínimo aumento que se espera si logramos frenar las emisiones de gases de efecto invernadero, este riesgo aumenta al 7%. Pero bajo un calentamiento de 4ºC, que el mundo alcanzaría a finales de siglo si las tasas actuales de emisiones de gases de efecto invernadero continúan, hay un 86% de posibilidades de que los cuatro países exportadores de maíz sufran simultáneamente un mal año. Es este escenario, por ejemplo, eventos como la ola de calor de 2003 en Europa Occidental, que devastó los cultivos en la zona, coincidirán con los años malos en otras regiones.

Estos mapas muestran cómo los aumentos de temperatura promedio de 2ºC o 4ºC reducirán los rendimientos anuales promedio de maíz. /Michelle Tigchelaar

"Cuando se piensa en cambio climático y alimentación, se suele temer a la sequía, pero es realmente el calor extremo lo que es muy perjudicial para los cultivos", cuenta Tigchelaar. El estudio no incluyó los cambios de precipitación, ya que, según los investigadores, son más difíciles de predecir, y las proyecciones muestran que los cambios serán pequeños en comparación con los cambios naturales en la lluvia de un año a otro. También asumió que los cambios de temperatura seguirán siendo los mismos que en la actualidad, aunque algunos modelos proyectan que las temperaturas serán más variables bajo el cambio climático.

Los hallazgos apoyan los esfuerzos para buscar nueva tecnología agrícola para garantizar la seguridad alimentaria de una población mundial en crecimiento. Los autores escriben que sus resultados "subrayan la urgencia de las inversiones en mejoramiento para la tolerancia al calor".

Beatriz de Vera
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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