Las ballenas y los delfines responden a los gritos asesinos de las orcas

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Muchos cetáceos muestran diversidad de repertorios vocales, entre los que se encuentran canciones o llamadas, específicos de cada grupo, que pueden tener hasta sus propios dialectos. Teniendo en cuenta que algunas especies animales, incluidas las aves y los mamíferos, son capaces de evaluar el riesgo que corren según los sonidos emitidos por los depredadores cercanos, un equipo de científicos ha demostrado que las ballenas y los delfines, amenazados por las orcas (Orcinus orca, una especie de cetáceo más cercano a los segundos que a las primeras), son capaces de reconocer un subconjunto de llamadas de sus predadoras que hacen que se alteren y huyan, según un estudio publicado en Journal of Experimental Biology.

Según los investigadores, liderados por la Universidad de Duke (EE.UU.), otras llamadas menos amenazantes no provocan que los cetáceos tomen medidas evasivas. Para descubrirlo, navegaron a 65 kilómetros de la costa de Carolina del Norte (EE.UU.) para monitorizar manadas de ballenas piloto y pequeños grupos de delfines de Risso cerca de la isla Catalina en la costa de California, para observar las reacciones de los animales frente a grabaciones de orcas y llamadas sociales de calderones, delfines Risso y ballenas jorobadas.

Mientras que las ballenas piloto y los delfines parecían estar tranquilos cuando produjeron la mayoría de los sonidos en el agua, incluidas muchas de las llamadas de la orca, los científicos se asombróaron por las reacciones del animal cuando se transmitieron cuatro llamadas específicas de orcas. De regreso en el laboratorio, calcularon cuánta energía usaban los animales para crear una sensación de urgencia y reconstruyeron los movimientos de delfines y ballenas piloto. Notaron que las reacciones de las dos especies eran completamente diferentes. Mientras las ballenas piloto se juntaban en un grupo apretado que se zambullía hacia el sonido alarmante, los delfines de Risso se agrupaban y huían en la dirección opuesta a alta velocidad durante más de 10 kilómetros.

El equipo también correlacionó los movimientos de los animales con los sonidos que habían escuchado y encontró características únicas en las angustiosas grabaciones de orcas que no ocurrieron en llamadas de miembros de su propia especie, las llamadas de ballenas jorobadas o las llamadas de orcas que no provocaron el pánico. Las llamadas angustiosas tenían muchas estructuras sólidas que ocurren en los gritos de angustia de los mamíferos, incluidos los gemidos humanos. "Sugerimos que estas llamadas transmiten información sobre el comportamiento o la intención de los depredadores", dicen los autores del trabajo. 

Se cree que la orca transmite su lenguaje mediante aprendizaje social, particularmente por imitación, no solo de la madre a la descendencia, sino también entre diferentes grupos. Una investigación realizada por un equipo internacional entre los que se encuentran científicos de las universidades Complutense y Politécnica de Madrid (España), la Universidad Católica de Chile, la Universidad de St. Andrew y el Instituto Max-Planck (Alemania), afirma que las orcas son capaces de imitar sonidos de otras orcas, de otras especies, e incluso los del habla humana. Esta es la primera evidencia experimental de que los cetáceos pueden adquirir sus dialectos vocales por aprendizaje social, y aprender a producir un sonido nuevo solo por escucharlo, como hacemos las personas y algunas aves. Esta habilidad, sin embargo, se ve muy raramente en los mamíferos, y de entre los primates, parece exclusiva del ser humano.

Beatriz de Vera
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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