Los primeros animales que poblaron la Tierra ya causaron un calentamiento global

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Hace más de 500 millones de años, la evolución de los primeros animales que poblaron la Tierra desató un proceso de calentamiento global, provocado principalmente al descomponerse material orgánico en el lecho marino, lo que generó más dióxido de carbono (CO2). Debido a este cambio climático, las condiciones de vida para estas especies se volvieron mucho más duras durante los siguientes 100 millones de años, según una nueva investigación publicada en Nature Communications. 

Los científicos ya conocían que se había producido un calentamiento en este momento de la Historia, pero hasta ahora no se habían dado cuenta de que podía haber sido impulsado por los animales, a medida que los niveles de oxígeno (O2) del océano caían y el CO2 aumentaba. "Como pasa con los gusanos en un jardín, pequeñas criaturas en el fondo marino perturban, mezclan y reciclan materia orgánica muerta, un proceso conocido como bioturbación", explica el profesor Tim Lenton, de la Universidad de Exeter (Reino Unido).

Una disminución en los niveles de oxígeno en el océano hace alrededor de 520 millones de años ya había sido identificada por los investigadores de las universidades de Exeter y Leeds (Reino Unido), Amberes y Bruselas (Bélgica), pero la evidencia del registro de la roca mostraba que los sedimentos estaban solo un poco alterados, lo que significaba, según los autores, que los animales que vivían en el lecho marino en ese momento no eran muy activos y no se movían muy profundamente. Según el autor principal, Sebastiaan van de Velde, "el factor crítico fue darse cuenta de que los mayores cambios ocurren en los niveles más bajos de la actividad animal. Esto significó que los primeros bioturbadores tuvieron un impacto masivo".

Los científicos consideran que han encontrado la "pieza que faltaba en el rompecabezas", y construyeron un modelo matemático de la Tierra que permitió observar los cambios causados por estas formas tempranas de vida. Según sus datos, la evolución de estos pequeños animales de hecho disminuyó el oxígeno en el océano y la atmósfera, pero también aumentó los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera a tal punto que causó un evento de calentamiento global. Este proceso empeoró las condiciones de estos animales, lo que posiblemente contribuyó a una serie de eventos de extinción en masa durante los primeros 100 millones de años de evolución animal.

"Existe un paralelo interesante entre los primeros animales que cambiaron su mundo de una manera nociva para ellos, y lo que los humanos estamos haciendo ahora. Estamos creando un mundo más caliente con anoxia en expansión (deficiencia de oxígeno) que es malo para nosotros y para muchas otras criaturas con las que compartimos el planeta", concluye Lenton. 

El cambio climático ya es una amenaza para la vida en lugares del planeta tan remotos como los valles de la Antártida. En los Valles Secos de McMurdo, uno de los desiertos más secos y fríos del mundo, no hay plantas, pájaros o mamíferos, pero en su duro ecosistema, donde la temperatura media no sube de los -15ºC, viven microbios e invertebrados microscópicos del suelo. Ahora, un estudio de dos décadas en la región más grande del continente antártico, donde están ubicados estos valles, ha revelado una disminución del número de fauna del suelo, nematodos y otras especies animales, que se atribuye al cambio climático.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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