Esta impresionante imagen es la primera captura de un planeta recién nacido

Captura de PDS 70b. /ESO/A. Müller et al.

Esta espectacular istantánea de una formación planetaria alrededor de la estrella enana PDS 70 es la primera detección clara de un planeta joven. La captura de PDS 70b, que así se llama el nuevo planeta, abre un camino a través del planeta que forma material que rodea a la joven estrella, según sus descubridores, del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg (Alemania).

El planeta se encuentra aproximadamente a 3.000 millones de kilómetros de la estrella central, una distancia similar a la que hay entre Urano y el Sol, y se destaca muy claramente en las nuevas observaciones, visible como un punto brillante a la derecha del centro ennegrecido de la imagen. El análisis muestra que PDS 70b es un planeta de gas gigante con una masa unas veces mayor que la de Júpiter, con una temperatura de alrededor de 1000 ° C en su superficie, mucho más caliente que cualquier planeta en nuestro sistema solar.

El planeta ha esculpido un disco de transición: un disco protoplanetario con un "agujero" gigante en el centro. Estas lagunas internas se conocen desde hace décadas y se ha especulado que fueron producidas por la interacción disco-planeta. La región oscura en el centro de la imagen se debe a un coronógrafo, una máscara que bloquea la luz cegadora de la estrella central y permite a los astrónomos detectar su disco y compañero planetario mucho más débil. Sin esta máscara, la tenue luz del planeta se vería completamente abrumada por el intenso brillo de PDS 70.

Un segundo equipo de investigadores, que involucra a muchos de los mismos astrónomos que realizaron el hallazgo, ha seguido en los últimos meses las observaciones iniciales para investigar con más detalle al jovencísimo compañero planetario de PDS 70. No solo crearon la imagen espectacularmente clara del planeta que se muestra aquí, sino que incluso lograron obtener un espectro del planeta, que indicó que su atmósfera está nublada.

La visión del nacimiento de un planeta cubierto de polvo fue posible gracias al instrumento SPHERE de ESO, que estudia exoplanetas y discos alrededor de estrellas cercanas usando una técnica conocida como imágenes de alto contraste: incluso cuando se bloquea la luz de una estrella con un coronógrafo, SPHERE utiliza técnicas de procesamiento de datos para filtrar la señal de los compañeros planetarios débiles alrededor de estrellas jóvenes brillantes en múltiples longitudes de onda.

Para desentrañar la señal débil del planeta junto a la estrella brillante, los astrónomos usan un método sofisticado que se beneficia de la rotación de la Tierra. En este modo de observación, SPHERE toma continuamente imágenes de la estrella durante un período de varias horas, mientras mantiene el instrumento lo más estable posible. Usando algoritmos numéricos elaborados, las imágenes individuales se combinan de tal manera que se filtran todas las partes de la imagen que parecen no moverse durante la observación, como la señal de la estrella misma. Esto deja solo a aquellos que aparentemente se mueven, haciendo que el planeta sea visible.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, tecnología que suma.

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