Esta impresionante imagen del centro de la Vía Láctea es la más clara hasta la fecha

Imagen más clara de las regiones centrales de nuestra galaxia. /SKAAfrica

La imagen más clara hasta la fecha del centro de nuestra Vía Láctea ha sido capturada por el radiotelescopio MeerKAT, un nuevo instrumento sudafricano, precursor del International Square Kilometre Array (SKA). La imagen muestra con detalle la región que rodea el agujero negro supermasivo en el corazón de la galaxia, a 25.000 años luz de distancia.

El radiotelescopio MeerKAT fue inaugurado oficialmente en Sudáfrica, tras una década de diseño y construcción, por parte del Departamento de Ciencia y Tecnología de Sudáfrica. Se compone de 64 platos individuales de extraordinaria sensibilidad, construidos en la región semidesértica de Karoo en Sudáfrica, encargados de detectar ondas de radio.

El centro de la Vía Láctea, a 25.000 años luz de la Tierra y detrás de la constelación de Sagitario (la "Tetera"), está envuelto por nubes de gas y polvo que lo hacen invisible desde la Tierra con telescopios ordinarios. Sin embargo, el infrarrojo, los rayos X y, en particular, las longitudes de onda de radio penetran en el polvo que oscurece y abren una ventana en esta región distintiva con su agujero negro de masa solar exclusivo de 4 millones. "El centro de la galaxia era un objetivo obvio: único, visualmente impactante y lleno de fenómenos inexplicables, pero también notoriamente difícil de obtener imágenes usando radiotelescopios", según Fernando Camilo, científico en jefe del Observatorio de Astronomía de África del Sur (SARAO), que construyó y opera MeerKAT en la región semiárida de Karoo, en el Cabo Norte.

Los colores de la imagen representan el brillo de las ondas de radio captadas por el telescopio: desde el rojo para las emisiones débiles a través de naranja y amarillo a blanco para las emisiones más fuertes. La foto muestra características nunca antes vistas, como las fuentes compactas de esos largos filamentos magnetizados que salen de la región central, o una clara vista de los restos de supernova y las regiones de formación de estrellas conocidos previamente.

Los filamentos largos y estrechos que puedes ver en la imagen se descubrieron por primera vez en la década de 1980 por el radiotelescopio Very Large Array (VLA) en Nuevo México, pero su origen sigue siendo un misterio. Se los ve cerca del agujero negro central de nuestra galaxia, pero en ningún otro lugar de la Vía Láctea. "La imagen de MeerKAT muestra tantas características nuevas, que podría proporcionar la clave para descifrar el código y resolver el enigma", explica Farhad Yusef-Zadeh de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois (EE.UU.), uno de los principales expertos mundiales en las misteriosas estructuras filamentosas.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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