Agencia Espacial Europea encuentra un inmenso lago de agua subterranea en Marte

Mars Express / ESA 

Un equipo de la Agencia Espacial Italiana ha encontrado un lago de agua líquida debajo del casquete polar de Marte. Los resultados, que aumentan sustancialmente la probabilidad de encontrar vida en el Planeta Rojo, han sido publicados la mañana de hoy (miercoles 25 de julio) en la revista Science

La evidencia fue recopilada por los instrumentos Mars Advanced Radar y el Ionosphere Sounding, también conocido como MARSIS, ambos a bordo de la nave espacial Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Un lago de casi 20 kilómetros de ancho en el polo sur marciano 

Entre mayo de 2012 y diciembre de 2015, la ESA usó MARSIS para estudiar la región de Planum Australe, que se encuentra en la capa de hielo del sur de Marte. La nave envió pulsos de radar a través de la superficie y casquetes polares y midió cómo las ondas de radio se reflejaban en la Mars Express.


El área enmarcada es donde se encontró el lago subterraneo
ESA / Mars Express

Esos pulsos reflejaron 29 conjuntos que crearon un mapa el cual mostró un cambio drástico en la señal de radar casi a 1.6 kms debajo de la superficie. Esta anomalía se extendía alrededor de 20 kilómetros de ancho y se veía muy similar a los lagos que se encuentran debajo de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida acá en la Tierra. El radar reflejó un brillo, lo que indica que se trata de agua.

"Interpretamos esta característica como un cuerpo estable de agua líquida en Marte", escribieron los autores en el estudio quienes descartaron otras causas. “Es muy difícil saber qué profundidad tiene el lago porque el agua absorbe las señales del radar, con lo que solo vemos su superficie, pero al menos hablamos de una profundidad de un metro”, explica a El País, Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica de Italia y primer firmante del estudio.

“Estamos ante una reserva de agua producida por el derretimiento del hielo que se concentra en una depresión del terreno”, añade Orosei, quien añade que el lago contiene “al menos cientos de millones de metros cúbicos de agua líquida” y que por ahora las señales de radar no permiten determinar si se trata de agua líquida pura o de rocas porosas infiltradas con agua.

Anteriormente, ha habido algunas sugerencias sobre el agua en Marte, como el agua atrapada bajo la superficie o como la posible causa de las líneas de pendiente recurrentes, que son vetas oscuras estacionales en las pendientes marcianas. Pero hasta ahora no ha habido evidencia de cuerpos de agua estables, dijeron los investigadores. Sin embargo, la presencia de agua líquida en la base de los casquetes polares marcianos fue la primera hipótesis en un estudio hace 31 años.


En 2015 NASA detectó aguas estaacionales en la superficie marciana
JPL / NASA

Dada su ubicación debajo de la capa de hielo polar, se espera que el agua esté debajo del punto de congelación. Pero las sales como el magnesio, el calcio y el sodio que ya se encuentran en Marte podrían ayudar al agua a formar una salmuera, lo que reduciría el punto de fusión para permitir que el lago permanezca líquido.

En la Tierra, existen lagos debajo de la capa de hielo de la Antártida a pesar de que la temperatura promedio anual es de -24°C. Los lagos de salmuera en la Tierra pueden permanecer líquidos a -13°C, según el estudio. En comparación, el agua salada del océano se congela a -2°C, de acuerdo con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Al igual que nuestras propias capas de hielo, los casquetes polares cambian según el clima y actúan como archivos de lo que sucedió en el pasado. Aprender más sobre estos casquetes puede revelar la historia climática de Marte.


Recreación de la sonda Mars Express
ESA
 

Las detecciones son nuevas

A pesar de lo espectacular del hallazgo, los expertos externos no han podido confirmarlos con otras detecciones de radar, como SHARAD, la sonda de Radar Shallow a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

"No vemos el mismo reflector con SHARAD, ni siquiera cuando hemos sumado [miles] de observaciones para crear vistas tridimensionales parecidas a CATSCAN de ambos casquetes polares", dijo a CNN, Nathaniel Putzig, jefe de equipo adjunto de Mars Reconnaissance Orbiter SHARAD y científico en el Instituto de Ciencias Planetarias.

"Esperamos realizar el mismo proceso de imágenes con los datos de MARSIS a continuación. Estoy emocionada de ver cómo las imágenes tridimensionales aclararán la vista de esta detección y si encontraremos otras similares debajo de los casquetes polares", añadió.

Cada vez parece más inminente que descubriremos vida fuera de la Tierra. Hace poco una análisis de la sonda Cassini, encontró por primera moléculas orgánicas en Encélado, la luna de Saturno. Y más recientemente, un estudio determinó que encontrar vida en Europa, la luna de Júpiter, sería más sencillo de lo imaginado.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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