Las nuevas ‘fotos de familia’ de Marte y Saturno obtenidas por Hubble [FOTOS]

Imágenes de Marte y Saturno tomadas por Hubble. /ESA, NASA, A. Simon (GSFC) and the OPAL Team, J. DePasquale (STScI), and the NASA's Scientific Visualization Studio

Este verano de 2018 (en el hemisferio norte) los planetas Marte y Saturno están relativamente cerca de nosotros, lo que permite a los astrónomos observarlos con mayor detalle. El telescopio Hubble aprovechó esta configuración para obtener imágenes de ambos planetas, que se encuentran en oposición a la Tierra (Saturno el 27 de junio y Marte el 27 de julio).

Se produce una oposición cuando el Sol, la Tierra y un planeta exterior están alineados, con la Tierra entre el Sol y el planeta exterior. Durante una oposición, un planeta está completamente iluminado por el Sol visto desde la Tierra, y también marca el momento en que el planeta está más cerca de la Tierra, lo que permite a los astrónomos ver las características en la superficie del planeta con mayor detalle.

Un mes antes de la oposición de Saturno, el 6 de junio, se usó el Hubble para observar el planeta anillado. En este momento, Saturno estaba aproximadamente a 1.400 millones de kilómetros de la Tierra. Las imágenes tomadas cerca de su máxima inclinación hacia la Tierra, permiten una vista espectacular de los anillos y las brechas entre ellos: los más grandes y espectaculares de los que poseen todos los gigantes gaseosos, según los científicos del Hubble, ya que abarcan hasta ocho veces el radio del planeta.

Saturno, a unos  1.400 millones de kilómetros de la Tierra. Visibles en esta imagen son los anillos clásicos registrados por los primeros astrónomos para observar el planeta con telescopios. Desde el exterior, están el anillo A con el hueco Encke, la división Cassini, el anillo B y el anillo C con Maxwell Gap. /NASA, ESA, A. Simon (GSFC) y el equipo OPAL, y J. DePasquale (STScI)

Junto a una hermosa vista del sistema de anillos, la nueva imagen del Hubble revela un patrón hexagonal alrededor del polo norte: una característica de viento estable y persistente descubierta durante el sobrevuelo de la sonda espacial Voyager 1 en 1981. Al sur de esta característica, una cadena de nubes brillantes son visibles: restos de una tormenta en desintegración.

Mientras observaba el planeta, Hubble también logró capturar imágenes de seis de sus 62 lunas conocidas: Dione, Enceladus, Tethys, Janus, Epimeteo y Mimas. Los científicos plantean la hipótesis de que un pequeño y díscolo satélite como estos, se desintegró hace 200 millones de años para formar el sistema de anillos de Saturno.

Saturno con seis de sus 62 lunas conocidas. /NASA, ESA, A. Simon (GSFC) y el equipo OPAL, y J. DePasquale (STScI)

Hubble filmó el segundo retrato, del planeta Marte, el 18 de julio, solo 13 días antes de que Marte alcanzara su máximo acercamiento a la Tierra. Este año, el planeta rojo se  aproximará a 57,6 millones de kilómetros de la Tierra, la mayor cercanía desde 2003, cuando el planeta rojo se acercó a nosotros más que en cualquier otro momento en casi 60 000 años.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA observó a Marte, solo 13 días antes de que el planeta hiciera su aproximación más cercana a la Tierra en 2018. /NASA, ESA y STScI

Mientras que las imágenes anteriores mostraban características superficiales detalladas del planeta, esta nueva imagen está dominada por una gigantesca tormenta de arena que envuelve todo el planeta. Todavía son visibles los casquetes polares blancos, Terra Meridiani, el cráter Schiaparelli y la cuenca Hellas, pero todas estas características están ligeramente borrosas por el polvo en la atmósfera.

Comparando estas nuevas imágenes de Marte y Saturno con datos más antiguos reunidos por el Hubble, otros telescopios e incluso sondas espaciales permiten a los astrónomos estudiar cómo los patrones de nubes y las estructuras a gran escala en otros planetas de nuestro Sistema Solar cambian con el tiempo.

La imagen compara las observaciones de Marte realizadas durante las oposiciones en 2016 y 2018. /NASA, ESA y STScI

Desde que se lanzó el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, su objetivo siempre ha sido estudiar no solo los objetos astronómicos distantes, sino también los planetas dentro de nuestro Sistema Solar. Las imágenes de alta resolución de Hubble de nuestros vecinos planetarios solo pueden ser superadas por imágenes tomadas desde naves espaciales que realmente visitan estos cuerpos. Sin embargo, el Hubble tiene una ventaja sobre las sondas espaciales: puede mirar estos objetos periódicamente y observarlos durante períodos mucho más largos que cualquier sonda pasajera.

Beatriz de Vera
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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