Los pigmeos evolucionaron en la Isla de Flores dos veces en dos procesos independientes

Reconstrucción de la apariencia de los pueblos antiguos: un hombre de tipo moderno, el hombre de Neanderthal y el "hobbit". /Ismoon / Wikimedia Commons

Humanos enanos aparecieron en la isla indonesia de Flores al menos dos veces y cada proceso fue de manera independiente, según informa Science. Se trata de los "hobbits" -pigmeos que habitaron en la isla hace aproximadamente 100-60 miles de años atrás-, y los pigmeos modernos cuyo genoma investigaron los autores. Resultó que los pigmeos de Flores son genéticamente similares a los neandertales y a los denisovanos, pero los científicos no encontraron rastros de otros tipos de humanos en su ADN.

En 2003, en la cueva de Liang Bua en la isla de Flores, se descubrieron varios esqueletos de una especie desconocida, que llamaron Homo floresiensis. Después de estudiar los restos, resultó que la gente era muy baja, de alrededor de un metro de alto, y su volumen cerebral era tres veces menor que el de los humanos modernos. En su anatomía había otras características arcaicas. Por el tamaño del floresiensis antiguo lo llamaron "hobbits". Entre los habitantes modernos de la isla también hay pigmeos que viven en un pueblo no muy lejos de la cueva de Liang Bua.

Los genetistas de seis países, dirigidos por Richard Green de la Universidad de California y Joshua Akey de la Universidad de Princeton, examinaron el ADN de 32 pigmeos de Flores. Los científicos analizaron más de 2,5 millones de mutaciones de un solo nucleótido y analizaron 10 genomas completos de los pigmeos de Flores. Como referencia los científicos utilizaron los genomas publicados de 2.507 personas de 225 nacionalidades.

El análisis de ADN mostró que los pigmeos son genéticamente similares a los del este y sudeste de Asia. Además, al igual que los habitantes de Melanesia, los pigmeos heredaron los genes tanto de los neandertales como de los denisovanos. Asimismo, el análisis no reveló rastros de cruce con otros tipos de humanos. Además, los investigadores encontraron recortes en los genes FADS1 y FADS2, que codifican las enzimas del metabolismo de los ácidos grasos. Se sabe que las mutaciones en estos genes se formaron repetida e independientemente en poblaciones modernas en diferentes partes del planeta. Según los investigadores, esto indica que los antiguos "hobbits" y los modernos pigmeos evolucionaron dos veces, independientemente el uno del otro.

Los pigmeos viven en los bosques tropicales de África occidental y central en los territorios de Camerún, Gabón y la República del Congo. Sus principales actividades son la caza, la recolección y la pesca. Llevan una vida seminómada, viven en un lugar mientras pueden cazar. Cuando los recursos terminan, los pigmeos abandonan el campamento y se mudan a otro lugar. 

La fertilidad de los pigmeos descendió un 37% después de que tuvieron acceso a alcohol barato, señala una investigación publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences. A esta conclusión llegó el antropólogo francés, que estudió a la población durante 11 años.

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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