Los pueblos perdidos de Groenlandia sobrevivían vendiendo a Europa marfil de morsa

Hueso de morsa fechado hacia 1200-1400. /Musées du Mans

El primer asentamiento de Groenlandia, según las sagas islandesas, fue formado por Erik el Rojo: exiliado por asesinato a finales del siglo X, huyó al sudoeste de la isla formando una colonia que echó raíces, resulando en dos pueblos de miles de personas a mediados del siglo XII. Sin embargo, a fines del siglo XV, el pueblo nórdico de Groenlandia había desaparecido, dejando solo ruinas abandonadas y un misterio perdurable. Las teorías anteriores sobre por qué se colapsaron estas comunidades incluyen un cambio en el clima y una adhesión arrogante a las técnicas agrícolas fallidas.

A lo largo de la historia se ha sugerido que el comercio de productos básicos, sobre todo colmillos de morsa, con Europa puede haber sido vital para el mantenimiento de los groenlandeses. Objetos ornamentados, como crucifijos y piezas de ajedrez, fueron confeccionados con marfil de morsa por artesanos de la época, pero la fuente de esta materia prima nunca se ha establecido empíricamente. Ahora, investigadores de las universidades de Cambridge (Reino Unido) y Oslo (Noruega) han estudiado el ADN antiguo de restos de colmillos y calaveras, la mayoría encontrados en los sitios de antiguos talleres de marfil en toda Europa, y han descubierto una división evolutiva en la morsa que revela un posible monopolio groenlandés del suministro de marfil a Europa Occidental durante más de 200 años.

Placa de marfil eclesiástica elaborada con marfil de morsa. /Museo de Arqueología y Antropología, Universidad de Cambridge

Los siglos XI al XIII fueron una época de auge demográfico y económico en Europa, con una demanda creciente de los centros urbanos y la élite servida por el transporte de mercancías desde fuentes cada vez más distantes, y en este contexto, la demanda de artículos de lujo producidos a partir de marfil pueden haber ayudado a las lejanas comunidades nórdicas en Groenlandia a sobrevivir durante siglos. Para el trabajo, publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B, el equipo de investigación analizó muestras de morsas halladas en varios centros comerciales medievales: Trondheim, Bergen, Oslo, Dublín, Londres, Schleswig y Sigtuna, que datan principalmente de entre 900 y 1400. El ADN mostró que, durante la última Edad de Hielo, la morsa del Atlántico se dividió en dos líneas ancestrales, que los investigadores denominan "oriental" y "occidental". Las morsas del linaje oriental están diseminadas en gran parte del Ártico, incluida Escandinavia. Los del oeste, sin embargo, son exclusivos de las aguas entre el oeste de Groenlandia y Canadá.

Los hallazgos de los primeros años del comercio de marfil fueron en su mayoría del linaje oriental. Sin embargo, a medida que la demanda creció desde el siglo XII en adelante, el equipo de investigación descubrió que el suministro de marfil de Europa se desplazaba casi exclusivamente a los colmillos del linaje occidental. Según los autores, el marfil de las morsas del linage occidental debe haber sido suministrado por los nórdicos groenlandeses, mediante la caza y tal vez también mediante el comercio con los pueblos indígenas del Ártico de América del Norte. "Más tarde las cuentas de Islandia sugieren que en la década de 1120, los habitantes de Groenlandia usaron marfil de morsa para asegurar el derecho a su propio obispado del rey de Noruega. Los colmillos también se utilizaron para pagar los diezmos a la iglesia", explica James H. Barrett, coautor del estudio del Departamento de Arqueología de la Universidad de Cambridge.

Uno de los 16 huesos de la mandíbula superior encontrados durante las excavaciones en Bergen, Noruega. /James H. Barrett

Sin embargo, el marfil de elefante finalmente se convirtió tiempo más tarde en el material de elección para los artesanos de Europa. "Los gustos cambiantes podrían haber llevado a un declive en el mercado de marfil de morsa de la Edad Media", apunta Barrett. Aunque las exportaciones de marfil de Groenlandia podrían haberse estancado por otras razones: la caza excesiva puede causar que las poblaciones de morsa abandonen sus "servicios de trasportación" costeros; la "Pequeña Edad de Hielo" - un período sostenido de temperaturas más bajas - comenzó en el siglo XIV; la Peste Negra devastó Europa.

Sea lo que sea lo que causó el cese del comercio de marfil de morsa en Europa, debe haber sido significativo para el final de los nórdicos de Groenlandia ", dijo Barrett." Una dependencia excesiva de un único bien, lo mismo que le dio a la sociedad su resiliencia inicial, también puede haber contenía las semillas de su vulnerabilidad ".

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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