TESS descubrirá 10 000 nuevos planetas tan solo durante sus 2 primeros años

JPL / NASA 

En abril de este año, NASA lanzó el telescopio espacial TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) a bordo de un cohete de SpaceX con la finalidad buscar nuevos planetas fuera del sistema solar. Ahora, de acuerdo a una predicción publicada en ArXiv, sabemos cuántos mundos descubriría en sus dos primeros años.

Según las nuevas estimaciones elaboradas por los científicos del equipo detrás de TESS, el instrumento debería identificar alrededor de 10.000 planetas en su misión de dos años; y 3.500 de ellos deberían ser más pequeños que Neptuno. Además, si el telescopio puede permanecer más tiempo que lo planeado, esos números serían mayores.

Las nuevas estimaciones deberán ayudar a los científicos que trabajan en la misión a planificar mejor cómo usar el telescopio espacial. El pronóstico también puede ayudar al equipo a argumentar a favor de extender la misión más allá del mandato inicial de dos años.

El tamaño (de un planeta) sí importa 

Estas no son las primeras estimaciones que los científicos han hecho sobre cuántos planetas detectará TESS. Pero el nuevo pronóstico aprovecha un nuevo conjunto importante de datos: un lote gigante de mediciones realizadas por la misión europea Gaia, que ha identificado la ubicación de más de 1.500 millones de estrellas en la Vía Láctea.

Ese mapa es valioso para TESS porque le dice a los astrónomos precisamente qué tan lejos está una estrella determinada, dijo a Space.com, Jessie Christiansen, que estudia exoplanetas en Caltech y el Instituto de Ciencia Exoplanetaria de la NASA. Esa información es útil porque contrastada con el brillo observado de la estrella, los científicos pueden descubrir qué tan grande es el objeto.

El tamaño de un planeta es importante en esta misión porque TESS es mejor para detectar planetas alrededor de estrellas más pequeñas, por lo que al usar los datos de Gaia, los científicos pueden aprovechar mejor las fortalezas del instrumento, dijo Christiansen.

Las nuevas estimaciones ayudarán al equipo científico a garantizar que la misión aún esté en camino de tener éxito en su tarea principal: medir la masa de 50 planetas que son más pequeños que Neptuno. A pesar de lo llamativo que son los 10.000 planetas, el número particularmente importante aquí es de los 3.500 mundos sub-Neptuno, dijo Christiansen. Esos planetas serán los terrenos de prueba de TESS en términos de sus requisitos formales y ayudarán a los científicos a comprender cómo se forman los pequeños planetas rocosos.

La inclinación de las órbitas 

Estas estimaciones usaron una nueva extensión esperada de inclinación de otros sistemas estelares, o que tanto sus planetas se alejan de un disco de órbitas perfectamente plano. Esa limpieza orbital afecta la cantidad de planetas que el método de tránsito de TESS puede identificar. Este método explota la pequeña caída en el brillo de una estrella a medida que el planeta pasa entre su estrella y nosotros.

"Si fueras una civilización alienígena mirando al sol, en realidad no verías los ocho planetas", dijo Christiansen, verías los tránsitos de solo un puñado de planetas que se alinearon perfectamente desde tu punto de vista extraterrestre. "Tenemos que adivinar cómo se ve esa inclinación en otros sistemas solares".

Incluso mejor que la estimación en sí es el hecho de que no debería pasar mucho tiempo antes de que los científicos comiencen a encontrar esos 10 000 planetas. TESS ya envió sus primeros datos a la Tierra el 8 de agosto y es cuestión de tiempo para que los científicos presenten esos nuevos mundos.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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