Este colorido caballito de mar recién descubierto mide como un grano de arroz

Richard Smith / Zookeys

Los caballitos de mar son una de las criaturas marinas más delicadas y curiosas, y ahora un grupo internacional de científicos ha encontrado una nueva especie que supera esos adjetivos: un caballito de mar de milímetros de largo, el tamaño de un grano de arroz.

Bautizado como “cerdo japonés”, esta nueva especie de caballito pigmeo esquivo a la ciencia por su diminuto tamaño ha sido descubierto en el sureste Japón. La investigación ha sido publicada en ZooKeys.

"Japón es reconocido como un punto de acceso global a la biodiversidad marina, con 53 especies registradas de singnátidos, incluidas diez especies de hipocampos, de los cuales cuatro son verdaderos caballitos de mar pigmeos", explican los investigadores en su artículo. "Esta especie de vida libre ha sido observada previamente por buceadores locales desde el sur hasta el centro-este de Japón".

Como cerditos bebes 

Los investigadores han nombrado a esta pequeña criatura Hippocampus japapigu, nombre en latín de “cerdo de Japón”, el cual se debió a que los buceadores que vieron por primera vez al animal encontraron un parecido con los cerditos bebes.


Richard Smith / Zookeys

Estos hipocampos pigmeos son aproximadamente del tamaño de un grano de arroz, de alrededor de 15 milímetros de largo. Su forma aplastada y su coloración caleidoscópica los mimetiza con los pequeños trozos de algas marinas, lo que los hace difíciles de detectar.

Pero a pesar de su tamañito, la coloración de estos pececitos es bastante espectacular. “Es muy especial", dice Kevin Conway, investigador y conservador de peces en Texas A & M University de National Geographic. "Es como un caballito de mar con un diseño paisley", agrega el científico en referencia al estampado persa en forma de ameba.

El cerdo de Japón fue encontrado cuando los investigadores realizaban estudios de la vida marina a unos 287 kilómetros al sur de Tokio. Los caballitos pasan el rato en corales blandos y arrecifes de algas, de entre 5 y 22 metros de profundidad. A diferencia de sus pares más grandes que tienen dos pares de estructuras en forma de alas en sus espaldas, los recién descubiertos tienen solo uno.

"La nueva especie se puede diferenciar aún más por... un llamativo patrón reticulado de enrejado blanco y marrón en la cabeza, el tronco y la cola", explican los investigadores.

Pero a pesar de su pequeña apariencia y su clasificación reciente, "no son raras", le dijo a National Geographic Graham Short, ictiólogo de la Academia de Ciencias de California. Los investigadores no saben mucho sobre los hipocampos, pero sí sabemos que comen plancton y "parecen ser bastante activos, incluso juguetones... Realmente, casi nada se sabe sobre los hipocampos pigmeos en general", añade.

Debido a su fragilidad, los caballitos de mar están tambien bajo el riesgo de la contaminación. Una de las fotos más impactantes del año pasado retrató a uno de estos animalitos abrazando un hisopo con su cola.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, tecnología que suma.

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