Las personas felices no solo viven mejor, son más longevas

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¿La felicidad alarga la vida? Pese a que estudios previos relacionaban la felicidad o las emociones positivas con una gama de mejores resultados de salud, la evidencia sobre el efecto de este estado de ánimo en la longevidad no ha sido concluyente. Muchos de estos estudios observan inicialmente un mayor grado de felicidad asociada con una menor probabilidad de morir, pero este vínculo desaparece una vez que se tienen en cuenta las diferencias en los factores demográficos, de estilo de vida y de salud entre los menos felices.

Ahora, un equipo de investigadores de la Escuela de Medicina Duke-NUS (Singapur) afirma que las personas mayores dichosas viven más tiempo. En su estudio, publicado en Age and Aging, la revista científica de la Sociedad Británica de Geriatría, los autores encontraron que un aumento en la felicidad es directamente proporcional a una reducción en la mortalidad. Este es uno de los pocos estudios asiáticos que evaluó la asociación entre felicidad y mortalidad entre las personas mayores, al tiempo que tuvo en cuenta varios factores sociales, como la soledad y las redes sociales, y extendió la generalización de los hallazgos a poblaciones no occidentales.

Para llegar a estas conslusiones usaron los datos de 4.478 participantes de una encuesta representativa a nivel nacional para analizar la asociación entre la felicidad, evaluada en el año 2009 y la probabilidad posterior de morir por cualquier causa, hasta el 31 de diciembre de 2015. La encuesta se centró en personas de 60 años o más que residen en Singapur.

La felicidad se evaluó preguntando a los participantes de la encuesta con qué frecuencia la semana pasada experimentaron lo siguiente: "Me sentí feliz", "Disfruté la vida" y "Sentí esperanza sobre el futuro". Sus respuestas fueron consideradas de dos maneras distintas; un puntaje de felicidad y una variable de felicidad binaria (feliz/ desdichado). En el análisis se tuvieron en cuenta una amplia variedad de factores demográficos, elecciones de estilo de vida, salud y sociales.

Los investigadores encontraron que entre las personas mayores felices, el 15% falleció hasta el 31 de diciembre de 2015. Por el contrario, la proporción correspondiente fue mayor, en un 20%, entre las personas mayores descontentas. Cada aumento de un punto en el puntaje de felicidad redujo la posibilidad de morir por cualquier causa entre los participantes en un 9% adicional. La probabilidad de morir por cualquier causa fue un 19% menor para las personas mayores felices. Además, la asociación inversa de la felicidad con la mortalidad estuvo presente constantemente entre hombres y mujeres, y entre los jóvenes (entre 60 y 79 años) y los ancianos (de 75 años o más).

"Los hallazgos indican que incluso pequeños incrementos en la felicidad pueden ser beneficiosos para la longevidad de las personas mayores", explica Rahul Malhotra, Jefe de Investigación en el Centro de Investigación y Educación sobre Envejecimiento de Duke-NUS y autor principal del artículo. "Por lo tanto, las actividades a nivel individual, así como las políticas y programas gubernamentales que mantienen o mejoran la felicidad o el bienestar psicológico pueden contribuir a una vida más larga entre las personas mayores", añade. 

El año pasado, un estudio de la Universidad Estatal de Michigan (EE.UU.), publicado en Personal Relationships, encontró que las amistades pueden tener un impacto muy alto en nuestra felicidad, e incluso en la salud general, a medida que nos hacemos mayores. De hecho, conforme pasa el tiempo, la importancia de su presencia en nuestras vidas llega a superar a la de nuestra familia.
 

Beatriz de Vera
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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