Luego de 11 años, la sonda Dawn de la NASA se acerca a su helado final

NASA

La sonda Dawn de la NASA, que ahora orbita alrededor del planeta enano Ceres, completará su misión de 11 años en no más de un mes, afirmó la agencia espacial. En menos de 30 días, la nave agotará el combustible para los motores de orientación y no podrá mantener los paneles solares y la antena en la posición correcta.

La sonda Dawn se lanzó al espacio el 27 de septiembre de 2007. En 2011, llegó al asteroide Vesta, donde trabajó hasta agosto de 2012, después de lo cual fue a Ceres, objeto que orbita desde marzo de 2015.

Una larga e impresionante misión

Gracias a la nave, los científicos han recibió mucha información nueva sobre el planeta enano en los últimos años. Por ejemplo, compiló un mapa gravitacional de Ceres y obtuvo fotografías detalladas de su superficie.

Además, los investigadores encontraron en Ceres "trampas frías", aptas para contener hielo de agua durante mucho tiempo, depósitos de hielo y criovolcanes, así como restos de sustancias orgánicas, montañas inusuales, cráteres que desaparecen, glaciares y deslizamientos de tierra y signos de posible presencia en el subsuelo del océano Ceres. Y recientemente, los científicos han recibido nuevas pruebas de la actividad geológica, además de la existencia de procesos estacionales.

En julio de 2017, después de la finalización de la misión principal, NASA decidió no enviar la sonda a otro asteroide, sino dejarla en la órbita de Ceres para su posterior estudio. A pesar de que tres de sus cuatro giroscopios han fallado, la nave ha conservado la capacidad de maniobrar y mantener su posición al cambiar al modo de orientación con la ayuda de los motores de hidrazina.

Anteriormente, la sonda operaba en una órbita alta de 385 kilómetros, lo que permitía un uso más económico del combustible restante. Ahora Dawn está en una órbita elíptica que le permite acercarse hasta una distancia de 35 kilómetros y estudiar la composición de la capa subsuperficial de Ceres con la ayuda de un espectrómetro, y ​​también obtener imágenes detalladas de la superficie.  

Dado que hay condiciones en Ceres que son de interés para los astrobiólogos, la NASA decidió no completar la misión colisionando la sonda con la superficie de Ceres. Más bien, la ha dejado permanentemente en su órbita actual (la cual quedará así durante los próximos 20 años.

Los científicos proyectan que el trabajo de Dawn en Ceres terminará entre mediados de septiembre y mediados de octubre, cuando la sonda finalmente agote las reservas de hidrazina y ya no pueda mantener la orientación de sus paneles solares y la comunicación con la Tierra. En este caso, si después de la pérdida de comunicación con los ingenieros de la sonda durante varios días no puede restaurarlo, entonces la misión se considerará oficialmente completada.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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