Este podría ser el animal más antiguo jamás encontrado (y es de hace casi 500 millones de años)

Wikimedia Commons

En 1946, un grupo de investigadores descubrió los fósiles de una extraña criatura que tenía forma ovalada con segmentos tipo costillas y de más de un metro de longitud. Aunque inicialmente se pensó se trata de una antigua especie ya desaparecida, una nueva investigación publicada en Science, indica que se trataría del animal más antiguo jamás encontrado.

Su nombre es Dickinsonia y fue encontrada al sur de Australia. La evidencia fósil sugiere que era una extraña criatura marina de cuerpo blando y que vivió hace más de 500 millones de años, además, era un tipo de Ediacaran, los primeros organismos complejos grandes.

Los Ediacarans, aparecen en el registro fósil hace unos 570 millones de años, justo antes de la explosión cámbrica de la vida animal moderna. Sus extrañas formas han creado confusión sobre si eran animales primitivos, otras formas de vida complejas como líquenes o amebas gigantes, o especies que finalmente se extinguieron y no llegaron hasta nuestros días.

Grasa 

Ahora, Jochen Brocks en la Universidad Nacional de Australia y sus colegas han encontrado moléculas de grasa en fósiles de 556 millones de años de Dickinsonias recogidos de los acantilados de arenisca en un área remota de la región del Mar Blanco de Rusia. Estas pequeñas moléculas confirman que en realidad sí fue un animal.

Las moléculas parecidas al colesterol que se conservan en ellas se encuentran en casi todos los animales de hoy en día, pero tienen poca abundancia en otras formas de vida como bacterias, líquenes y amebas. "Nos dice que esta criatura de hecho fue nuestro antepasado más antiguo", dice Brocks a New Scientist.

Como los animales de hoy, Dickinsonia probablemente usó colesterol para construir paredes celulares, dice Brocks. Otros organismos tienden a usar diferentes tipos de moléculas de grasa, dice. Lamentablemente, se sabe poco acerca de con qué animales modernos están más estrechamente relacionados.

El descubrimiento del colesterol es la mejor evidencia hasta ahora de que Dickinsonia era un animal, dice Emily Mitchell en la Universidad de Cambridge. Sin embargo, es posible que otras especies puedan haberlo precedido en la línea animal, dice ella. "Podríamos terminar encontrando fósiles de animales aún más antiguos", añade.

Esta no es el único fósil del Periodo Ediacara que llega a las noticias en los últimos meses. En julio de este año, un equipo de científicos chinos encontró la que sería una de las huellas de animal más antiguas de la Tierra.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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