Muere a los 84 años el premio Nobel Charles Kao, pionero de la fibra óptica

Charles Kuen Kao, premio Nobel de Física en 2009 por sus trabajos con fibra óptica, ha muerto este domingo en Hong Kong, a los 84 años. Sus investigaciones en la década de 1960 revolucionaron su campo de estudio y ayudaron a sentar las bases técnicas para la era de la información.

Kao, nacido en la ciudad china de Shanghái en 1933 y con doble nacionalidad británico-estadounidense, descubrió en 1966 los métodos de transmisión de luz por fibra óptica a larga distancia, lo que abrió la puerta al inmenso potencial de estas tecnologías. A principios de la década de 1960, los pulsos de luz que transportaban señales telefónicas y de televisión podían viajar solo unos 20 metros, o cerca de 65 pies, a través de fibras de vidrio antes de que casi toda la luz se disipara. Pero en 1970, cuatro años después de que Kao y el ingeniero británico George Alfred Hockham publicaran un estudio histórico sobre el tema, un grupo de investigadores produjo una fibra óptica ultrapura de más de media milla de longitud.

El físico, estudió ingeniería electrónica en el Imperial College de Londres y dirigió el laboratorio de Ingeniería y Telecomunicaciones de Harlow (Inglaterra), para pasar luego a la Universidad de Hong Kong hasta su jubilación en 1996. Después de graduarse, se unió a una filial británica de International Telephone & Telegraph, y pasó las siguientes tres décadas trabajando para la compañía en Gran Bretaña, Europa y los Estados Unidos. Fue durante su estancia en Inglaterra cuando conoció a su futura esposa, la ingeniera Gwen Wong.

Kao recibió la mitad del Premio Nobel de Física 2009; la otra mitad se dividió entre Willard S. Boyle y George E. Smith, ambos afiliados a Bell Laboratories en ese momento. Habían inventado un sensor semiconductor conocido como el dispositivo de carga acoplada, el dispositivo detrás de fotos digitales y películas. La Real Academia Sueca de Ciencias dijo que el trabajo de los tres hombres colectivamente "había construido las bases de nuestra moderna sociedad de la información".

Después de ser diagnosticado de alzhéimer en 2002, según el New York Times, Kao y su esposa crearon la Fundación Charles K. Kao para el Alzheimer en 2010, con el fin de ayudar a otros pacientes y sensibilizar a la población sobre esta enfermedad. "Como uno de los últimos deseos del profesor Kao, nuestra fundación mantendrá nuestro trabajo de apoyo a las personas con la enfermedad de Alzheimer y sus familias", declaró su esposa, presidenta de la fundación. La presidenta de Hong Kong, Carrie Lam, expresó sus condolencias a la familia de Kao y destacó que el profesor fue "brillante" y "visionario".

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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