El Nobel de Medicina 2018 premia a los ‘padres’ de la inmunoterapia, la técnica revolucionaria contra el cáncer

James Allison y Tasuku Honjo. /Niklas Elmehed /Nobel Media AB 2018

Los científicos James Allison y Tasuku Honjo, originarios de Estads Unidos y Japón respectivamente, han ganado el premio Nobel 2018 en medicina por el descubrimiento de un enfoque revolucionario para el tratamiento del cáncer: la inmunoterapia, la disciplina que asegura que el sistema inmunitario del cuerpo puede ser aprovechado para atacar las células cancerosas.

El sistema inmune normalmente busca y destruye las células mutadas, pero las células cancerosas encuentran maneras sofisticadas de ocultarse de los ataques inmunes, lo que les permite prosperar y crecer. El descubrimiento de estos investigadores, que compartirán el premio de 9 millones de coronas suecas (algo más de un millón de dólares estadounidenses) anunciado por la Asamblea Nobel en el Instituto Karolinska en Estocolmo, está transformando los tratamientos contra el cáncer y ha llevado a una nueva clase de medicamentos que funcionan apagando lo que se llama mecanismo de frenado, que provoca que las células inmunes ataquen a las células cancerosas. Los medicamentos tienen efectos secundarios significativos, pero se ha demostrado que son efectivos, incluso, en algunos casos, contra cánceres en etapa tardía que antes no eran tratables.

Allison, profesor de inmunología en el MD Anderson Cancer Center de la Universidad de Texas (EE.UU.), estudió una proteína conocida que funciona como freno del sistema inmune. Se dio cuenta de la posibilidad de apagar el freno y así liberar nuestras células inmunes para atacar los tumores. Luego desarrolló este concepto en un nuevo enfoque para el tratamiento de pacientes. Por su parte, Honjo, profesor de inmunología en la Universidad de Kyoto (Japón), descubrió una proteína diferente en las células inmunes que también parecía funcionar como un freno, pero con un mecanismo de acción diferente.

"Me siento honrado y honrado de recibir este prestigioso reconocimiento", dijo Allison, según informa The Guardian. "Una motivación para los científicos es simplemente impulsar las fronteras del conocimiento. No me propuse estudiar el cáncer, sino comprender la biología de las células T, estas células increíbles que viajan por nuestros cuerpos y trabajan para protegernos".

El cáncer comprende muchas enfermedades diferentes, todas ellas caracterizadas por la proliferación incontrolada de células anormales con capacidad de propagarse a órganos y tejidos sanos. Los distints enfoque para su tratamiento incluyen cirugía o radiación, premiados con premios Nobel anteriores. Estos incluyen métodos para el tratamiento hormonal del cáncer de próstata (Huggins, 1966), la quimioterapia (Elion y Hitchins, 1988) y el trasplante de médula ósea para la leucemia (Thomas 1990). Sin embargo, el cáncer avanzado sigue siendo inmensamente difícil de tratar, y se necesitan desesperadamente nuevas estrategias terapéuticas, informa el sitio web de la Academia sueca. 

A finales del siglo XIX y principios del siglo XX, surgió el concepto de que la activación del sistema inmune podría ser una estrategia para atacar las células tumorales. Se hicieron intentos para infectar a los pacientes con bacterias para activar la defensa, que tuvieron efectos modestos, pero hoy se usa una variante de esta estrategia en el tratamiento del cáncer de vejiga. A partir de ahí, muchos científicos se involucraron en una investigación intensa y descubrieron mecanismos fundamentales que regulan la inmunidad y también mostraron cómo el sistema inmunitario puede reconocer las células cancerosas.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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