Supercluster Hiperión: detectado el objeto más grande del universo temprano

ESO/Luis Calçada and Olga Cucciati

En la mitología griega, Hiperión era un titán que caminaba en las alturas. Y en honor a ese personaje de ficción, un grupo de astrónomos ha nombrado una gigantesca estructura que acaban de detectar y que se formó solo dos mil millones de años después del Big Bang. Los resultados han sido publicados en la revista Astronomy & Astrophysics.

El supercúmulo galaxias es el objeto más grande que se haya visto desde esa época: su masa es de mil millones de veces la del sol. Además, Hiperión tiene casi el mismo tamaño que las estructuras más grandes del universo actual, aunque estas últimas han tenido muchos miles de millones de años para crecer a medida que la gravedad las unió.

Distintas partes de este supercluster ya habían sido observadas anteriormente, pero los astrónomos no se habían dado cuenta de que estaban mirando partes de un todo mucho más grande. Muy poca luz nos llega desde el universo primitivo, por lo que la mayoría de las prospecciones del cielo se centran solo en parches pequeños a la vez.

Usando el instrumento VIMOS en el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (la Silla, Chile), una herramienta que permite a los astrónomos obtener una vista más panorámica de regiones muy distantes del espacio, un equipo dirigido por Olga Cucciati en el Instituto Nacional de Astrofísica en Bolonia, Italia, pudo notar el patrón y unir las partes.

Tiene sentido que los superclusters gigantes existiera hace mucho tiempo, dice Cucciati en un comunicado. "Estas cosas deben nacer en algún lugar, no salen de la nada", explica. Sin embargo, aún se sorprendieron cuando Hiperión emergió de entre las galaxias. "Fue genial descubrirlo", dice ella.

Un viaje al pasado

Por otro lado, además de maravillarnos por su inmenso tamaño, el supercluster nos puede enseñar más acerca de cómo evolucionó el universo y dar pistas de cuánta materia oscura existía en ese momento. Mirar hacia el espacio profundo es mirar efectivamente hacia el pasado, debido al tiempo que tarda la luz en viajar desde rincones distantes del cosmos.

Cualquier explicación de cómo la gravedad juntó la materia en objetos más densos ahora deberá explicar cómo es que estructuras tan grandes como Hiperión pudieron formarse relativamente pronto.

Además, debido a que la gravedad actúa principalmente sobre la materia oscura, que constituye el 85% de la materia en el universo, el estudio de Hyperion debería ayudar a revelar cuánto había en la juventud del universo, dice Cucciati.

Estamos acostumbrados a mirar galaxias y superclusters cuando están completamente formados, dice ella. "Esto nos permite ver las cosas mientras todavía están sucediendo", concluye Cucciati, que señala que "el descubrimiento de este titán cósmico ayuda a desvelar la historia de estas mega-estructuras".

Las galaxias son conjunto de estrellas, nubes de gas, planetas, materia oscura y energía oscura que interactuan constantemente. Y cómo todo en el universo, evolucionan. Sin embargo, existe un grupo de galaxias masivas, específicamente una de cada mil, que conserva intactas las propiedades que tenía cuando se formó hace mil millones de años.

 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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