Parásito presente en los gatos también está infectando a las ballenas

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Desde hace algunos años se sabe que los gatos son portadores de un parásito llamado Toxoplasma gondii, el cual puede infectar a los humanos y posiblemente causar una serie de condiciones que van desde una simple fiebre hasta esquizofrenia. Ahora, una investigación publicada en la revista Diseases of Aquatic Organisms ha encontrado que este parásito también está infectando a las ballenas.

El descubrimiento lo realizó un equipo de investigadores marinos de Canadá mientras tomaba muestras de los tejidos del cerebro y del corazón de 34 ballenas beluga. Los animales habían muerto en Quebec, en el estuario de San Lorenzo de Canadá, entre el 2009 y 2012.

Los investigadores, liderados por la profesora de medicina veterinaria en la Université de Montréal, Stéphane Lair, estaban buscando parásitos, en particular, Toxoplasma gondii. Como mencionamos al inicio, este parásito unicelular se encuentra comúnmente en los gatos y es notoriamente bueno para propagarse a otros animales, generalmente a través de las heces.

Y aunque el equipo encontró que 15 de las ballenas (alrededor del 44% de las muestras) dieron positivo para T. gondii, eso no prueban que las ballenas hayan muerto a causa del parásito, dijo a la CBC la Dra. Lair. Más bien solo "significa [que el parásito estaba presente] en su corazón o en su cerebro".

El famoso parásito causa una enfermedad llamada toxoplasmosis. El parásito se propaga principalmente a través de las heces de gatos salvajes y domésticos, que se contagian al comer roedores infectados. T. gondii es notoriamente fácil de transmitir entre la mayoría de las criaturas de sangre caliente.

No es un parásito nuevo

Sin embargo, según Lair, los animales marinos han vivido en contacto con el parásito durante miles de años. El problema es que ahora las tasas de infección han aumentado significativamente. Este fenómeno parece estar relacionado con la popularidad de los gatos domésticos.

Todavía se desconocen los efectos precisos sobre la salud del toxoplasma en varios mamíferos marinos. Se cree que este parásito causa una serie de trastornos neurológicos y de comportamiento en la vida marina, y se ha identificado como una causa de muerte en nutrias marinas, delfines y ballenas. Se cree que los mamíferos que viven cerca de las salidas de agua dulce en el océano enfrentan un mayor riesgo de infección, debido a que ahí terminan las heces de gato.

Finalmente, Lair deja una sugerencia para aquellas personas que tengan un gato y quieran evitar más infecciones: no tirar la caca de gato por el inodoro. "El parásito es bastante resistente", dijo Lair. "Sobreviviría a todos los diferentes tratamientos [de aguas residuales] y terminaría en el estuario".

Recientemente un estudio publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B encontró una relación entre los emprendedores y los gatos. El estudio sugiere que el T. gondii los estaría haciendo tomar más riesgos (algo por lo que es famoso el parásito).


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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