Una isla entera acaba de desaparecer y es un lúgubre anuncio de lo que podría ocurrir más adelante

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Se suponía que ocurriría todavía en unas décadas, pero el paso de un huracán a comienzos de mes ha cambiado los plazos para la Isla Este (East Island) del archipiélago hawaiano. Imágenes satelitales revelan que la totalidad de la isla fue básicamente borrada por las poderosas mareas del Huracán Walaka, uno de los huracanes del Pacífico más intensos que se haya registrado.

Las fotos de antes y después proporcionadas por el Servicio de Vida Silvestre y Pesca de EE. UU. (FWS, por sus siglas en inglés) muestran lo que podría ocurrir con los islotes arenosos igualmente pequeños y de poca altitud frente al cambio climático: el aumento de los mares y el clima más cálido podría generar tormentas cada vez más devastadoras en el futuro.


Imágenes áreas de la Isla Este antes y después del paso del huracán Walaka
Wikimedia Commons

"Tuve una gran sorpresa, y pensé 'Oh, Dios mío, se ha ido'", dijo a Honolulu Civil Beat el científico climático Chip Fletcher de la Universidad de Hawai. "Es una grieta más en la red de diversidad de ecosistemas en este planeta que se está desmantelando", añade.

La “grieta” a la que Fletcher hace referencia se debe a que la Isla del Este, junto con la cercana Isla Tern, fue un importante lugar de cría de las focas monje en peligro de extinción y el lugar de anidación de las tortugas marinas verdes amenazadas. Ahora, ese hábitat ya no podrá proporcionar un territorio seguro y seco para esos animales o para las aves marinas.

Lo ocurrido podría ser un indicador de lo que se viene 

Si bien los investigadores aún tienen que evaluar la magnitud de la amenaza para la vida silvestre local, la perspectiva es grave. "Las especies son resistentes hasta cierto punto", dijo el biólogo conservacionista Charles Littnan de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). "Pero podría haber un punto en el futuro donde esa resistencia ya no sea suficiente", agrega.

Aunque la Isla del Este era pequeña (aproximadamente 1 kilómetro de largo y 120 metros de ancho) fue la segunda isla más grande del atolón French Frigate Shoals, el cual es el más grande del noroeste de las islas hawaianas y parte del Parque Nacional Marino Papahānaumokuākea el cual fue catalogado como área protegida en 2006.

"Esto no es sorprendente cuando se considera la mala suerte de un huracán que se dirige a esa zona y el aumento del nivel del mar ya se considera el factor estresante en el fondo de estos ecosistemas", dijo Fletcher. "La probabilidad de ocurrencias como esta aumenta con el cambio climático", añade.

Los administradores de Papahānaumokuākea están trabajando con científicos de FWS y NOAA para entender mejor las implicaciones para las especies locales y el hábitat. Además, sirve para saber qué cosa podría ocurrir en otras áreas del mundo similares a la Isla Este y como se podría prevenir un daño mayor a otras especies.

Los investigadores dicen que solo estamos en las "etapas iniciales de lo que significa esto", pero otros ya predicen que esta isla en proceso de desaparición no será un incidente aislado. "Vamos a ver muchas de estas historias en los próximos años", tuiteó el ecologista y escritor Bill McKibben, "y todas serán muy tristes".

Este año las tormentas tropicales han sido particularmente destructivas. Recientemente tuvimos el paso de los huracanes Michael y Sergio, además del Florence unas semanas atrás. Por su parte, el Asia tambien sufrió su cuota con los tifones Mangkhut (en Filipinas) y Jebi (en Japón)


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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