Cómo evolucionaron las plantas para esclavizar a las hormigas

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Cuando una persona es incapaz de reaccionar a estímulos y no muestra ningún signo evidente de consciencia de sí o del ambiente se dice que se ha quedado en estado vegetativo. Es una analogía muy visual con nuestra idea de la vida de las plantas: parece que realizan solo las funciones vitales básicas para mantenerse con vida, pero que su existencia no tiene ninguna otra gracia.

Pero la naturaleza es más sorprendente de lo que el ojo humano permite observar. Un ejemplo son las interacciones entre el mundo vegetal y las hormigas. Las plantas han desarrollado características específicas para atraer a estos insectos como proveerles de un jugoso néctar o de refugio en sus cavidades. A cambio, usan hormigas para propagar sus semillas o las utilizan para guardaespaldas.

Un nuevo estudio publicado en PNAS analiza la historia genética de 1.700 especies de hormigas y 10.000 géneros de plantas, y ha descubierto que la larga historia de hormigas y co-evolución de plantas comenzó con hormigas que se alimentan de plantas y plantas. Más tarde respondiendo evolucionando rasgos amigables con las hormigas.

Algunas plantas han desarrollado características que persuaden a las hormigas para que las defiendan del ataque de otros insectos e incluso mamíferos. Estas incluyen espinas huecas en las que las hormigas vivirán dentro, o néctar adicional en las hojas o tallos para que coman las hormigas”, y para Matt Nelsen, investigador postdoctoral del Field Museum y autor principal del estudio, “algunas hormigas hacen trampa y después de tomar el néctar huyen, pero otras se quedarán y atacarán a cualquiera que intente haer daño a la planta”.

Ricos alimentos y cobijo

Otras plantas usal las hormigas para mover sus semillas, sobornándolas con ricos alimentos unidos a semillas llamadas elaiosomas. “La hormiga recogerá la semilla y se la llevará, se comerá el paquete de alimentos y desechará la semilla, a menudo en un área rica en nutrientes donde crecerá mejor”.

Pero ¿cuándo empezaron las hormigas a usar las plantas y cuándo empezaron a hacer las estructuras para que las hormigas las usaran? La historia de las hormigas y las plantas que evolucionan juntas se remonta a la época de los dinosaurios, y no es fácil distinguir de los fósiles cómo interactúan los organismos. Para determinar la historia evolutiva temprana de las interacciones de las hormigas, Nelsen y sus colegas recurrieron a grandes cantidades de datos de ADN y bases de datos ecológicas.

El equipo trazó un mapa de la historia de estos rasgos amistosos con las hormigas y así, pudieron determinar en qué momento las plantas empezaron a depender de las hormigas para la defensa y la distribución de semillas. Al parecer, y parece que las plantas comenzaron a depender de las hormigas para la defensa y la distribución de semillas, antes de que estas confiaran directamente en las hormigas, ya que las plantas no evolucionaron estas estructuras especializadas hasta mucho después de que las hormigas encontraran en ellas alimentación y hospedaje.

Lo curioso es que, aunque ha habido una relación mutuamente beneficiosa entre las hormigas y las plantas a lo largo de los años, desde un punto de vista evolutivo, los grupos de hormigas que se valen de las plantas no parecen estar mejor que el resto. "Este estudio es importante porque proporciona una visión de cómo evolucionaron estas interacciones generalizadas y complejas”, concluyen.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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