Chile: Las lluvias inesperadas en el desierto de Atacama son una ‘maldición’

San Pedro de Atacama, Chile. /Unsplash

En el Desierto de Atacama, en Chile, las lluvias anómalas no se agradecen: suponen una maldición mortal que acaba con vida que no pedía esa cantidad de agua. Se cree que el núcleo de este desierto, el más seco y antiguo de la Tierra, ha permanecido en un estado hiperárido permanentemente durante unos 15 millones de años, y no hay registros de que haya visto ninguna lluvia significativa en los últimos 500. 

Hace unos años, el desierto experimentó lluvias increíblemente raras en marzo y agosto de 2015, y luego nuevamente en junio del año pasado. La larga sequía se rompió y también el ecosistemá de las formas de vida que habían evolucionado para soportar condiciones hiperáridas, y que no podían manejar la repentina y mortal alternativa que se extendía sobre ellos. "Cuando las lluvias llegaron a Atacama, esperábamos majestuosas floraciones y desiertos que cobran vida", explica el astrobiólogo Alberto Fairén de la Universidad de Cornell (EE.UU.) y el Centro de Astrobiología de España. Sin embargo, la lluvia en el núcleo hiperárido del desierto de Atacama causó una extinción masiva de la mayoría de las especies microbianas. Los datos se publican en Scientific Reports.

Universidad de Cornell

Antes de que llegasen las lluvias a Atacama, las muestras de suelo tomadas de la región de Yungay ubicada en el centro del desierto mostraron evidencia de 16 tipos diferentes de especies microbianas. Debido a sus características desoladas, el área a menudo se estudia como una especie de aproximación de Marte: el ambiente inhóspito de Atacama es uno de los análogos más cercanos que tenemos para investigar cómo la vida podría encontrar un camino en el Planeta Rojo.

Shock osmótico

Pero tras los fenómenos de lluvias anormales, el análisis del suelo mostró que el número de especies de microbios había disminuñido entre un 75% y un 87%, aunque en otras partes del desierto, este agua inesperada ayudó a que la vida prosperara. “Nuestros resultados muestran por primera vez que el suministro repentino de grandes cantidades de agua a los microorganismos, exquisitamente adaptados para extraer la humedad escasa y escurridiza de los entornos más hiperdélicos, los matará por el shock osmótico", cuenta el experto. 

Universidad de Cornell

El shock osmótico ocurre cuando las sustancias disueltas en el líquido alrededor de una célula cambian repentinamente de concentración, lo que a su vez cambia rápidamente la forma en que el agua fluye a través de las membranas de la célula, causando un estrés agudo.

Sin embargo, los hallazgos ofrecen nuevas y valiosas ideas sobre cómo la microbiota podría adaptarse para sobrevivir en mundos alienígenas igualmente áridos. “Nuestro estudio de Atacama sugiere que la recurrencia del agua líquida en Marte podría haber contribuido a la desaparición de la vida marciana, si alguna vez existió", concluye Fairén.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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