Boeing ha comenzado a construir un drone espacial a solicitud de DARPA

Boeing / DARPA

El gigante aeroespacial Boeing ha comenzado a construir el primer drone espacial. Llamado Phantom Express, este avión robótico se está desarrollando como parte del programa XSP encargado por la Agencia de Desarrollo de Defensa Avanzada del Departamento de Defensa de los Estados Unidos (DARPA).

De acuerdo al comunicado publicado por la misma compañía, ya se ha completado la fabricación de un tanque de combustible para oxígeno líquido y pronto ocurrirá lo mismo con el tanque para hidrógeno líquido. La producción de este último finalizará en 2019.

El programa XSP (Experimental Spaceplane) se lanzó en 2014 y, en 2017, Boeing recibió un contrato para desarrollar y ensamblar el primer modelo de vuelo de un avión espacial. El prometedor dron tendrá que simplificar y reducir significativamente el costo de lanzar pequeños dispositivos en órbita.

Especificaciones del Expreso Fantasma

De acuerdo con los planes de los militares, el Phantom Express tendrá que llevar una segunda etapa con satélites que pesen hasta 1,4 toneladas. Además, esta etapa será responsable de la colocación de satélites en órbita terrestre baja, después de lo cual volverá a la atmósfera y se quemará.

Así mismo, DARPA ha pedido que el costo de un lanzamiento del dispositivo no exceda los cinco millones de dólares. El tamaño del Phantom Express será similar al del caza-bombardero estadounidense F-15 Eagle. La longitud de este avión de combate es de 19,4 metros (5,6 metros de altura y 13 metros de envergadura). El avión espacial se utilizará para lanzamientos militares y con fines comerciales.

Según Boeing, un robot especial fabrica los tanques de combustible para el Phantom Express enrollando tiras de fibra de carbono en el equipo. Luego, el marco de carbono resultante se llena con un aglutinante polimérico en una cámara de vacío. El uso de fibra de carbono para la producción de tanques de combustible ha reducido su peso en casi un 40% en comparación con los tanques de aluminio del mismo volumen. Otros detalles sobre el montaje no se especifican.

Boein planea que el ensamblaje del drone esté listo para el 2019 momento en el que se le probará. Luego, el primer vuelo del Phantom Express se realizará en 2021. Según los términos del acuerdo con DARPA, Boeing tendrá que lanzar la nave espacial diez veces seguidas dentro de diez días.

DARPA suele estar a la vanguardia de la investigación científica. Hace poco presentó una extraña rueda transformer, lanzó un programa para desarrollar microrobots, y hasta fue acusada de querer desarrollar un arma biológica.  


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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