CRISPR: China asegura haber creado los primeros bebes genéticamente modificados

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Un grupo de investigadores de origen chino aseguran haber creado los primeros bebes usando la herramienta de edición genética CRISPR. De acuerdo a lo que recoge MIT Technology Review, los experimentos previos habían buscado que los niños sean inmunes al virus del VIH, la viruela y el cólera. De ser cierto, sería un salto profundo de la ciencia y la ética.

El nombre del investigador es He Jiankui, de Shenzhen y ha asegurado que modificó los embriones de siete parejas durante los tratamientos de fertilidad, y hasta el momento un embarazo resultó exitoso. Dijo que su objetivo no era curar o prevenir una enfermedad hereditaria, sino tratar de otorgar un rasgo que pocas personas tienen naturalmente: gen llamado CCR5, el cual otorga  la capacidad de resistir una posible infección futura al virus del VIH

Jiankui dijo que los padres involucrados se negaron a ser identificados o entrevistados, y no quiso decir dónde viven o dónde se hizo el trabajo. "Siento una gran responsabilidad de que no se trata solo de una primera vez, sino también de ser un ejemplo", dijo a la AP. "La sociedad decidirá qué hacer a continuación", añadió dando a entender que dependerá de las autoridades permitir o prohibir este tipo de experimentos.

Cabe aclarar que hasta el momento no existe una confirmación independiente del estudio, y no se ha publicado en una revista revisada por pares (aunque dos documentos sí han sido publicados en línea: aquí y aquí). El investigador ha hecho la revelación en Hong Kong a uno de los organizadores de una conferencia internacional sobre edición de genes que comenzará el martes.

El científico estadounidense Michael Deem, profesor de física y bioingeniería, afirma haber participado en los experimentos. Como se sabe, este tipo de edición genética está prohibida en los Estados Unidos debido a que los cambios en el ADN pueden pasar a las siguientes generaciones y podrían dañar otros genes. 

El experimento 

De acuerdo a lo recogido por AP, Jiankui reclutó parejas a través de un grupo de defensa del SIDA con sede en Beijing llamado Baihualin. Su líder, conocido por el seudónimo "Bai Hua", dijo que no es raro que las personas con VIH pierdan sus empleos o tengan problemas para obtener atención médica si se revelan sus infecciones. Las parejas aceptaron debido a la promesa de tener una oportunidad de tener un hijo sin el virus.

La edición del gen ocurrió durante la fertilización in vitro (FIV). Primero, el esperma fue "lavado" para separarlo del semen, el líquido donde el VIH puede estar presnete. Se colocó un solo espermatozoide en un solo óvulo para crear un embrión. Luego se agregó la herramienta de edición de genes.

Cuando los embriones tenían de 3 a 5 días de edad, se eliminaron algunas células y se verificó su edición. Las parejas pudieron elegir si usar o no embriones editados para los intentos de embarazo. En total, se editaron 16 de los 22 embriones, y se utilizaron 11 embriones en 6 intentos de implantes antes de que se lograra el embarazo de gemelos, dijo el científico chino.

Las pruebas sugieren que un gemelo tuvo ambas copias del gen deseado alterado y el otro gemelo solo uno alterado, sin evidencia de daño a otros genes. Las personas con una copia del gen todavía pueden contraer el VIH, aunque algunas investigaciones muy limitadas sugieren que su salud podría disminuir más lentamente una vez que lo hagan.

Extremadamente controversial 

El nacimiento de los primeros humanos genéticamente diseñados sería un logro médico sorprendente. Pero también controversial. Porque aunque eliminaría las enfermedades genéticas, también podría ser usada para diseñar humanos y establecer una nueva forma de eugenesia. 

Por eso, algunos científicos se han sorprendido y han condenado enérgicamente la noticia. Es "inconcebible ... un experimento con seres humanos que no es moral ni éticamente defendible", dijo el Dr. Kiran Musunuru, un experto en edición genética de la Universidad de Pennsylvania y editor de una revista de genética.

 Fyodor Urnov, director asociado del Instituto Altius para Ciencias Biomédicas, Seattle (EE.UU.) revisó los papers chinos y dijo que, aunque incompletos, muestran que "este esfuerzo apunta a producir un ser humano" con genes modificados. Así mismo dijo sentirse "preocupado por el hecho de que la edición genética, una técnica poderosa y útil, se haya utilizado en un entorno donde no era necesario".  

Por su parte, el Dr. Eric Topol, quien dirige el Instituto de Investigación Traslacional Scripps en California dijo que era "demasiado prematuro". "Estamos tratando con las instrucciones de operación de un ser humano. Tiene mucha importancia", añadió.

Sin embargo, George Church, el famoso genetista de la Universidad de Harvard, defendió un intento de edición genética para el VIH, virus al cual calificó de "una amenaza importante y creciente para la salud pública". "Creo que esto es justificable", agregó Church.

A pesar de todo, Jiankui cree haber hecho lo correcto y está dispuesto asumir su responsabilidad. "Creo que esto va a ayudar a las familias y sus hijos", dijo. Si causa efectos secundarios no deseados o daño, "sentiría el mismo dolor que ellos y será mi responsabilidad".


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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