Unicornio de Siberia: análisis de ADN revela fecha de extinción del misterioso animal

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Los unicornios no existen. Pero eso no quiere decir que en algún momento hayan existido. Según una investigación publicada en Nature Ecology & Evolution, hace más de 200 mil años existió un unicornio en la actual Siberia y aunque no lucía como la criatura mitológica, no deja de ser igual de fascinante.

Llamado Elasmotherium sibericum (unicornio siberiano), este rinoceronte prehistórico pesaba 3.5 toneladas y tenía un gigantesco cuerno de hasta un metro de longitud sobre su cabeza. A pesar de su extinción, la investigación realizada por un equipo internacional de científicos ha demostrado que la bestia compartió la tierra con los humanos modernos primitivos hasta hace 35,000 años.

Fecha de extinción

Hasta hace poco se pensaba que el unicornio siberiano se había extinguido entre 200,000 y 100,000 años atrás. Sin embargo, un "hermoso cráneo completo" en el Museo de Historia Natural ha ayudado a desafiar la fecha de la supuesta desaparición de esta criatura.

El profesor Adrian Lister, un paleobiólogo que estudia la evolución y la extinción, ha publicado que el gigante de la Edad de Hielo sobrevivió mucho más tarde de lo que se pensaba anteriormente. "Salimos con algunos especímenes, como el hermoso cráneo completo que tenemos en el museo, y para nuestra sorpresa llegaron con menos de 40,000 años de antigüedad", dijo.


Cuerno y cráneo de Elasmotherium sibiricum
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El profesor Lister colaboró ​​con colegas investigadores del Reino Unido, los Países Bajos y Rusia para emitir con radiocarbono un total de 23 especímenes. Utilizando métodos de vanguardia, la datación mostró que la especie sobrevivió hasta hace al menos 39,000 años, y posiblemente hasta hace 35,000 años.

El estudio también involucró examinar los dientes de los unicornios siberianos para revelar qué comían estos animales prehistóricos. Los resultados confirmaron que lo más probable es que pastaran en pastos duros y secos.

Compartimos con ellos

El Museo de Historia Natural dijo que los últimos días de las antiguas especies de rinocerontes "fueron compartidos con los humanos modernos y los neandertales. Sin embargo, es improbable que la presencia de humanos sea la causa de la extinción”, agregaron. "En cambio, es más probable que las dramáticas fluctuaciones en el clima durante este período de tiempo, junto con el estilo de vida de pastoreo especializado y los números de población naturalmente bajos de los rinocerontes empujaron a la especie al borde".

Por su parte, los investigadores australianos examinaron el ADN de algunos de los fósiles de E. sibiricum, y encontraron que el antiguo rinoceronte "se separó del moderno grupo de rinocerontes hace aproximadamente 43 millones de años". Esto convierte al unicornio siberiano en la última especie de un linaje muy distintivo y antiguo.

Actualmente, solo existen cinco especies de rinocerontes sobrevivientes, aunque en el pasado ha habido hasta 250 especies en diferentes momentos. Hace poco falleció Sudan, el último macho de rinoceronte blanco del norte, y debido a eso se están realizando esfuerzos con subespecies del sur para evitar su total extinción.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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