Los tiburones se vuelven diestros con el cambio climático

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Un equipo de biólogos de la Universidad Macquarie (Australia) intentó medir las consecuencias que el cambio climático tendrá en animales marinos como los tiburones. Para ello, estudiaron huevos de estos enormes peces y los incubaron en un tanque que simulaba las temperaturas cálidas que se alcanzarán a finales de siglo en caso de que el calentamiento global no frene. Muchas de estas criaturas no resistieron la investigación, y otros tantos se volvieron diestros. ¿Cómo influye la temperatura en la preferencia por el lado derecho de los tiburones?

Investigaciones anteriores ya informaban de que que el calentamiento de las temperaturas del océano altera la forma en que los peces crecen y se desarrollan. Los investigadores, que han publicado sus hallazgos en la revista Symmetry, querían averiguar si estos cambios también afectarían el comportamiento. Concretamente, querían averiguar si los tiburones criados en un tanque calentado a temperaturas que se cree que tendrá el océano a finales de siglo mostrarían una preferencia por nadar en una dirección u otra cuando se enfrentan a una bifurcación.

Para probarlo, recolectaron huevos de tiburón de Port Jackson de las aguas del este de Australia: incubaron 12 huevos en un tanque calentado a la temperatura ambiente actual de la bahía (unos 20,6ºC) y otros 12 en un tanque que fue calentado gradualmente a 23,6ºC. 

Cinco tiburones incubados en las temperaturas elevadas murieron al cabo de un mes de la eclosión. Para probar si los tiburones restantes habían desarrollado una preferencia el equipo colocó a cada uno de esos animales en un tanque largo con una partición en forma de Y en un extremo. Detrás de la partición había una recompensa de comida; los tiburones solo tenían que decidir si nadar hacia el lado derecho o izquierdo para llegar a su merienda. Los autores encontraron que los tiburones incubados en las temperaturas elevadas mostraron una fuerte preferencia por girar a la derecha. Pero, ¿por qué importa que los tiburones se hayan vuelto diestros?

Lateralización

Cuando los científicos hablan de que los tiburones y otras criaturas marinas son zurdas o diestras, se refieren a la lateralización: la tendencia de que la mitad del cerebro de un animal controle automáticamente ciertos comportamientos. Los comportamientos simples y automatizados, en la teoría, liberan energía mental para así realizar funciones cognitivas más complejas. En peces, la lateralización puede significar una preferencia por defecto para nadar de cierta manera, lo que puede ayudar a los peces a buscar comida o formar escuelas.

Para los investigadores, esta repentina preferencia por la derecha es una indicación de que los tiburones criados en el tanque más caliente pueden haber desarrollado cerebros lateralizados como un atajo mental. Esto les ayudaría a compensar otros obstáculos del desarrollo planteados por su entorno.

Los tiburones nacidos en aguas más calientes pueden verse obligados a desarrollarse más rápidamente y pueden quedarse con cerebros físicamente más pequeños que los tiburones que se desarrollan en las condiciones actuales, escribió el equipo, según informa Live Science. Con menos energía mental de sobra, los tiburones podrían tener que automatizar ciertos comportamientos, como girar siempre hacia la derecha ante un obstáculo. “Una lateralización más fuerte puede surgir como un mecanismo de ahorro de energía", concluyen. 

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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