La sonda New Horizons se acerca cada vez mas a Ultima Thule, el objeto más lejano estudiado por la humanidad

NASA / JHUAPL / SwRI

La sonda New Horizons ha realizado una nueva corrección exitosa de su trayectoria rumbo hacia su objetivo: el objeto 2014 MU69 del cinturón de Kuiper. Asimismo, el dispositivo tomó una nueva foto de su objetivo, informa el sitio web de la misión.

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.

Después de volar en 2015, la misión decidió explorar el Cinturón de Kuiper, ubicado a una distancia de 30–55 unidades astronómicas del Sol y que contiene cuerpos que quedaron después de la formación del Sistema Solar. Los datos recogidos permitirán una mejor comprensión de la composición del disco protoplanetario y los mecanismos de formación de nuestro sistema planetario.

Ultima Thule 

Ahora el dispositivo está en camino hacia su nuevo objetivo, el objeto 2014 MU69 o Ultima Thule, al que llegará a finales de diciembre de 2018. Este es un objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper, que da una vuelta al Sol en 295 años. Se supone que puede ser un cuerpo rocoso y las observaciones del Hubble han demostrado que el color de la superficie puede tener un tinte rojizo.

Las estimaciones preliminares del tamaño del objeto inicialmente variaron de 20 a 40 kilómetros, pero luego se determinó que el 2014 MU69 es probablemente un sistema triple que consiste de un sistema cerrado de doble cuerpo de unos 15 a 20 kilómetros de diámetro, que gira alrededor de un centro de masa común y un pequeño satélite; o un sistema doble que consiste de un gran asteroide muy alargado, que mide unos 30 kilómetros de longitud, y un pequeño satélite.

El 16 de agosto de 2018, New Horizons obtuvo la primera instantánea de su nuevo objetivo, y recientemente encontró nuevas pruebas de la existencia de un "muro de hidrógeno" en las afueras del sistema solar.

Corrección de trayectoria 

El 2 de diciembre de 2018, en el marco de una nueva maniobra de corrección de la trayectoria, el dispositivo realizó un arranque del motor de 105 segundos, lo que cambió su trayectoria y aumentó la velocidad en un metro por segundo. En este punto, la estación estaba a una distancia de 6,48 billones de kilómetros de la Tierra, superando su récord anterior en el rango de tales maniobras.

Treinta y tres horas antes de la corrección de rumbo, la estación, utilizando la cámara LORRI (Long Range Reconnaissance Imager), obtuvo una serie de 10 fotos, con las cuales se montó una nueva imagen de Ultima Thule. En el momento del disparo, la distancia entre la estación y su objetivo era de aproximadamente 38,7 millones de kilómetros.

En el futuro, se planea llevar a cabo tres maniobras más para dirigir la estación a una ventana de 120 x 320 kilómetros y hacer un vuelo de 140 segundos cerca del objeto 2014 MU69, que tendría lugar el 1 de enero de 2019, a las 17:33 GMT, la distancia mínima a 2014 MU69 será de aproximadamente 3,500 kilómetros, lo que proporcionará una resolución de imágenes de hasta treinta metros por píxel (dos veces mejor que las imágenes de la superficie de Plutón).

Durante el acercamiento, los instrumentos científicos y las cámaras del aparato deben mostrar de cuántos cuerpos está compuesto realmente el objeto, si tiene un satélite o anillos de polvo, mostrar las características geológicas, la topografía y la composición de la superficie. 
 

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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