La erosión de los ríos sería la culpable de algunos misteriosos terremotos

Río Missisippi
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Los terremotos son causados por diversas razones como la actividad de fallas geológicas, procesos volcánicos, explosiones nucleares subterráneas, etc. Ahora, de acuerdo a una última investigación publicada en Geophysical Research Letters, se puede agregar una nueva causa a la lista: la erosión de los ríos.

Este último estudio, llevado a cabo por investigadores estadounidenses, quienes combinaron modelado por computadora y datos reales, muestra que la roca removida por el flujo de los ríos también podría tener un impacto.

Los ríos y continuo trabajo

Los investigadores afirman que a medida que los ríos atraviesan las rocas a lo largo de millones de años, podría permitir que la corteza subyacente se mueva más fácilmente. Además, podría ayudarnos a predecir con mayor precisión estos terremotos alejados de los bordes de las placas tectónicas.

"En geología introductoria se nos enseña que la gran mayoría de los terremotos ocurren en los límites de la tectónica de placas, como en Japón y en la zona de falla de San Andrés", dice uno de los miembros del equipo, Ryan Thigpen de la Universidad de Kentucky. "Si bien esto es cierto, no explica los terremotos que ocurren con frecuencia en áreas como las zonas sísmicas del este de Tennessee y Nueva Madrid".

Thigpen y Sean Gallen, de la Universidad Estatal de Colorado, realizaron un modelo de computadora que simulaba la remoción de 150 metros de roca a través de la erosión del río. Esta es aproximadamente la cantidad de roca removida por el río Tennessee en el este del estado del mismo nombre durante los últimos 9 millones de años. Los resultados que obtuvieron coincidieron con la actividad sísmica que se ha visto en el área durante el último siglo.

La pieza que falta

Los terremotos intraplaca tienen sus propios puntos de acceso específicos, lo que hace que los científicos sospechen que hay algo especial en estas áreas, lejos de los límites de las placas: una cierta debilidad en la corteza agregada al estrés acumulado en estos puntos débiles.

La erosión del río podría ser la pieza faltante que los sismólogos aún no han considerado, al menos en algunos lugares. Esta empuja las fallas y tensiones existentes en la corteza más allá del punto de ruptura y, finalmente, desencadena un terremoto.

Si la erosión de la roca a largo plazo causada por los ríos se puede agregar a los modelos de terremotos que tenemos, entonces potencialmente estamos hablando de poder salvar vidas y propiedades si los terremotos se pueden predecir con mayor precisión en el futuro. "Anteriormente, los geólogos han especulado acerca de algunos de los mecanismos que impulsan la sismicidad, pero las ideas nuevas y, a veces, radicales, nos permiten considerar esto desde una perspectiva completamente nueva", acota finalmete Thigpen.

Los terremotos (no necesariamente el descrito en la investigación) han estado golpeando distintas partes del mundo en los últimos meses. El último ha ocurrido hace solo unos días en Indonesia, y ha causado la muerte de aproximadamente 300 personas.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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