Ultima Thule, el nuevo objetivo de New Horizons resultó ser muy oscuro

NASA/JHUAPL/SwRI

La estación interplanetaria automática New Horizons descubrió que el objeto del Cinturón de Kuiper 2014 MU69 o Ultima Thule, cerca del cual volará el 1 de enero de 2019, refleja solo el 10% de la luz incidente. Además, el equipo de la misión mostró una nueva instantánea de 2014 MU69, según el sitio web de la misión.

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.

Luego de Plutón 

Después de volar en 2015, la misión decidió explorar el Cinturón de Kuiper, ubicado a una distancia de 30–55 unidades astronómicas del Sol y que contiene cuerpos que quedaron después de la formación del Sistema Solar. Los datos recogidos permitirán una mejor comprensión de la composición del disco protoplanetario y los mecanismos de formación de nuestro sistema planetario.

Ahora, el dispositivo está en camino hacia su nuevo objetivo, el MU69 2014 o Ultima Thule a donde llegará a finales de diciembre de 2018. Este es un objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper, que da una vuelta al Sol en 295 años. Se supone que puede ser un cuerpo rocoso y las observaciones del Hubble han demostrado que el color de la superficie puede tener un tinte rojizo. 

Las estimaciones preliminares del tamaño del objeto inicialmente variaron de 20 a 40 kilómetros, pero luego se determinó que el 2014 MU69 es probablemente un sistema triple que consiste de un sistema cerrado de doble cuerpo de unos 15 a 20 kilómetros de diámetro, que gira alrededor de un centro de masa común y un pequeño satélite; o un sistema doble que consiste de un gran asteroide muy alargado, que mide unos 30 kilómetros de longitud, y un pequeño satélite.

Un "muro de hidrógeno" 

El 16 de agosto de 2018, New Horizons obtuvo la primera instantánea de su nuevo objetivo, y recientemente encontró nuevas pruebas de la existencia de un "muro de hidrógeno" en las afueras del sistema solar. Luego resultó que el 2014 MU69 no muestra cambios periódicos de brillo que son característicos de los cuerpos celestes giratorios.

Luego, el 24 de diciembre, utilizando su cámara LORRI (Long Range Reconnaissance Imager), obtuvo tres fotogramas con una exposición de 0,5 segundos, desde la cual se montó una nueva imagen de 2014 MU69. En el momento de la toma, el objeto estaba a 6.500 millones de kilómetros del Sol y a 10 millones de kilómetros de la nave espacial. Los astrónomos pudieron evaluar la reflectividad del objeto, que es solo de un 10%. Esto significa que Ultima Thule es oscuro.

La estación realizará un vuelo de una duración de 140 segundos cerca del 2014 MU69 el 1 de enero de 2019, a las 05:33 GMT, la distancia mínima al objeto será de aproximadamente 3.500 kilómetros, lo que garantizará la resolución de imágenes de hasta 30 metros por píxel. Durante el acercamiento, los instrumentos científicos y las cámaras del aparato deben mostrar de cuántos cuerpos se compone realmente el objeto, las características geológicas, la topografía y la composición de la superficie y la presencia de coma gaseoso.

La transferencia de los datos recogidos a la Tierra durará hasta el otoño de 2020. El estudio de este objeto es central, pero no es la única tarea del dispositivo ya que explorará unos 30 objetos más del Cinturón de Kuiper a distancia.

 

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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