¡Ya hay foto de Ultima Thule! Se parece a un muñeco de nieve

NASA/JHUAPL/SwRI

El objeto 2014 MU69 del Cinturón de Kuiper 2014 o Ultima Thule resultó ser similar a un muñeco de nieve que consta de dos esferas rojizas de diferentes tamaños. Así lo muestra la primera foto del objeto durante el vuelo del 1 de enero de este año. 

A juzgar por las fotografías, el objeto es un "sistema binario de contacto", que se forma como resultado de la lenta convergencia de dos cuerpos pequeños ("Ultima" y "Thule"). Al final, estos objetos se tocan y se pegan, formando un objeto con forma de mancuerna. Las estimaciones preliminares del tamaño y la forma del objeto, obtenidas en base a observaciones en tierra resultaron ser bastante precisas.

Esquema de Ultima Thule
NASA/JHUAPL/SWRI

Proceso de formación de Ultima Thule
NASA/JHUAPL/SWRI

El épico viaje de New Horizon 

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.

Después de volar en 2015, la misión decidió explorar el Cinturón de Kuiper, ubicado a una distancia de 30–55 unidades astronómicas del Sol y que contiene cuerpos que quedaron después de la formación del Sistema Solar. Los datos recogidos permitirán una mejor comprensión de la composición del disco protoplanetario y los mecanismos de formación de nuestro sistema planetario.

El objetivo principal de la investigación es el objeto 2014 MU69 o Ultima Thule, un objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper, que da una vuelta al Sol en 295 años. Se supone que puede ser un cuerpo rocoso y las observaciones del Hubble han demostrado que el color de la superficie puede tener un tinte rojizo.

La estación realizó un vuelo de 140 segundos cerca de 2014 MU69 el 1 de enero de 2019, a las 05:33 GMT, la distancia mínima al objeto fue de unos 3.500 kilómetros. La primera señal del dispositivo llegó a la Tierra a las 15:29 GMT

Las nuevas imágenes, en las que la forma del objeto es claramente visible, fueron tomadas aproximadamente una hora antes del mayor acercamiento, desde una distancia de 27.000 kilómetros. El "muñeco de nieve" tiene una altura de unos 31 kilómetros. La esfera más grande ("Ultima") tiene 19 kilómetros de diámetro, la más pequeña ("Thule") tiene 12 kilómetros. Un "cuello" con una superficie relativamente ligera es visible en el punto de contacto, lo que puede indicar una sustancia "joven". 

 

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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