Una catastrófica colisión galáctica podría expulsar el Sistema Solar al espacio

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Una nueva investigación dirigida por astrofísicos en la Universidad de Durham (Reino Unido) predice que la Gran Nube de Magallanes (LMC) podría afectar a la Vía Láctea dentro de dos mil millones de años, enviando a nuestro sistema solar al espacio exterior

Esta colisión podría ocurrir mucho antes del impacto previsto entre la Vía Láctea y su vecina Andrómeda, algo que los científicos predicen para dentro de ocho mil millones de años. La catastrófica unión con la Gran Nube de Magallanes podría despertar el agujero negro inactivo de nuestra galaxia, que comenzaría a devorar el gas circundante y aumentaría su tamaño hasta diez veces, arrojando radiación de alta energía. Y aunque estos fuegos artificiales cósmicos no parece que vayan a afectar la vida en la Tierra, los científicos, que publican sus hallazgos en la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, dicen que existe una pequeña posibilidad de que la colisión inicial pueda enviar al Sistema Solar al espacio. 

Galaxias como nuestra Vía Láctea están rodeadas por un grupo de galaxias satélite más pequeñas que orbitan alrededor de ellas, de manera similar al movimiento de las abejas alrededor de una colmena. Por lo general, estas galaxias satélites tienen una vida tranquila y orbitan alrededor de sus anfitriones durante miles de millones de años. Sin embargo, de vez en cuando, se hunden en el centro, chocan y son devorados por su galaxia anfitriona.

El doble de materia oscura de lo que se creía

La Gran Nube de Magallanes es la galaxia satélite más brillante de la Vía Láctea y solo forma parte de nuestro vecindario desde hace aproximadamente 1.500 millones de años. Se encuentra a unos 163.000 años luz de la Vía Láctea. Hasta hace poco, los astrónomos pensaban que orbitaría la Vía Láctea durante muchos miles de millones de años o, como se mueve tan rápido, escaparía de la atracción gravitatoria de nuestra galaxia.

Sin embargo, las mediciones recientes indican que la Gran Nube de Magallanes tiene casi el doble de materia oscura de lo que se pensaba. Los investigadores dicen que, dado que tiene una masa mayor a la esperada, la Gran Nube de Magallanes está perdiendo energía rápidamente y está condenada a chocar con nuestra galaxia.

Esta imagen vibrante del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra propia galaxia Vía Láctea. /NASA / JPL-Caltech / STScI

El equipo utilizó la simulación del supercomputador de formación de galaxias EAGLE para predecir la colisión. Para el autor principal, Marius Cautun, miembro postdoctoral en el Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, "la destrucción de la Gran Nube de Magallanes, como es devorada por la Vía Láctea, causará estragos en nuestra galaxia, despertando el agujero negro que vive en su centro y convirtiendo a nuestra galaxia en un núcleo galáctico activo o quásar”.

"Este fenómeno generará poderosos chorros de radiación de alta energía que emanan del exterior del agujero negro. Si bien esto no afectará a nuestro Sistema Solar, existe una pequeña posibilidad de que no podamos escapar ilesos de la colisión entre las dos galaxias que podrían golpearnos", concluye. 

En noviembre de 2018, contábamos que diez mil millones de masas solares (M☉) de materia oscura se están moviendo a lo largo de los restos de una pequeña galaxia enana, devorada por la Vía Láctea hace millones de años, y vienen directamente hacia nuestro sistema solar. Se trata de una especie de huracán de materia oscura que viaja a una velocidad de 500 kilómetros por segundo (310 mps) montada en lo que se conoce como la corriente estelar S1. En algún momento, esa materia oscura se cruzará con nuestro Sol y, aunque no representa un peligro para nuestro planeta, constituirá una oportunidad para conocer mejor lo que es la materia oscura.

Beatriz de Vera
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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