Anguilas y tiburones sobreviven en aguas profundas donde prácticamente no hay oxígeno

Las anguilas prefieren las áreas del fondo marino donde las concentraciones de oxígeno son extremadamente bajas. / MBARI

El oxígeno es un requisito fundamental para la vida animal; sin embargo, grandes bancos de peces viven en las profundidades oscuras del Golfo de California, donde este elemento es prácticamente inexistente. Usando un robot submarino, científicos del Instituto Scripps de Oceanografía (EE.UU.) observaron que estos animales prosperaban en condiciones de bajo oxígeno que serían mortales para la mayoría de los otros peces.

Las aguas profundas del Golfo de California tienen algunos de los hábitats más extremos de bajo oxígeno del mundo. En 2015, un equipo de investigadores liderados por Natalya Gallo, realizaron una serie de inmersiones en varias cuencas oceánicas de esta región utilizando el Doc Ricketts, un vehículo de operación remota (ROV) de MBARI, un robot submarino de última generación. “Observamos anguilas, granaderos y tiburones piruleta nadando activamente en áreas donde la concentración de oxígeno era inferior al 1% de las concentraciones típicas de oxígeno en la superficie. Estábamos en un hábitat subóxico, que debería excluir a los peces, pero en cambio había cientos de ellos. Inmediatamente supe que esto era algo especial que desafiaba nuestra comprensión actual de los límites de la tolerancia a la hipoxia [bajo oxígeno]”, escribió Gallo en el blog de cruceros del Acuario de la bahía de Monterey (MBARI), tras una inmersión de ROV en Cerralvo Trough.

En el lecho marino del golfo de California se congregan anguilas, tiburones piruleta y granaderos. / MBARI

Los instrumentos en el ROV mostraron que estos peces vivían en un ambiente donde las concentraciones de oxígeno eran de una décima a una cuarta parte tan bajas como las toleradas por otros peces con bajo contenido de oxígeno. De hecho, dos de las especies, las anguilas y los tiburones piruleta (Cephalurus cephalus), parecían preferir estas áreas de bajo oxígeno en áreas donde las concentraciones de oxígeno eran más altas. Los investigadores describieron su descubrimiento en la revista Ecology.

Escondidos de los depredadores

Los investigadores aún no saben exactamente cómo los peces sobreviven e incluso prosperan en condiciones tan duras. Tanto las anguilas como los Cephalurus cephalus tienen cabezas grandes con branquias rojas vibrantes, que pueden ser particularmente buenas para absorber el oxígeno del agua circundante. Los peces también son pequeños, miden menos de 30 centímetros de largo, con cuerpos flácidos y huesos delgados y poco desarrollados, rasgos que pueden ayudarles a conservar energía.

Los tiburones 'piruleta' tienen grandes cabezas y branquias, lo que puede ayudarlos a absorber oxígeno en ambientes con poco oxígeno. / MBARI

Por qué los peces se congregan en estas áreas particulares es otro misterio. Los científicos sugieren que podrían estar encontrando comida o evitando a los depredadores. En algunas zonas con poco oxígeno, los investigadores vieron caracoles, estrellas de mar y corrales en el fondo marino. Pero en las áreas con menos oxígeno, el lodo marino fangoso parecía un paisaje lunar estéril, lo que sugiere que incluso los pequeños invertebrados tenían dificultades para sobrevivir. Las grandes variaciones naturales de oxígeno y temperatura encontradas en el Golfo, ayudarán a estudiar cómo las comunidades de animales del fondo marino podrían cambiar en respuesta a condiciones de oxígeno más cálidas y reducidas que han sido predichas por algunos modelos climáticos.

Por su parte, la Fosa de las Marianas, un lugar situado a 10.903 metros de profundidad en el Océano Pacífico, es la parte más profunda de los océanos del mundo. Pues bien, las zarpas de la contaminación humana no solo ha alcanzado esa remota zona del planeta, sino que la acumulación de microplásticos es ahí mayor en que en aguas más superficiales.

Beatriz de Vera

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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