Nueva y más nítida imagen de Última Thule muestra hoyos y surcos en su superficie

NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute

La sonda New Horizons envió la instantánea más precisa hasta la fecha del objeto 2014 MU69 del cinturón de Kuiper o Ultima Thule, que fue tomada a los siete minutos antes del acercamiento máximo, el 1 de enero de 2019. De acuerdo con el sitio web de la misión, la imagen muestra varios hoyos pequeños, surcos, así como una gran depresión.

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.

Después de volar en 2015, la misión decidió explorar el Cinturón de Kuiper, ubicado a una distancia de 30–55 unidades astronómicas del Sol y que contiene cuerpos que quedaron después de la formación del Sistema Solar. Los datos recogidos permitirán una mejor comprensión de la composición del disco protoplanetario y los mecanismos de formación de nuestro sistema planetario.

Última Thule en mejor calidad  

El objetivo principal es el objeto 2014 MU69 o Ultima Thule. Este es un objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper, que da una vuelta al Sol en 295 años. La estación realizó un vuelo de 140 segundos cerca de 2014 MU69 el 1 de enero de 2019, a las 05:33 GMT, la distancia mínima al objeto fue de unos 3.500 kilómetros. La primera señal del dispositivo llegó a la Tierra a las 15:29 GMT.

Las fotografías obtenidas por el aparato mostraron que el color del objeto se parece a áreas similares halladas en el satélite Caronte y Plutón, donde el color de la superficie es explicado por la presencia de moléculas orgánicas complejas de tolina. El color de Ultima Thule coincide con el color de cuerpos similares a éste en el Cinturón de Kuiper y es característico de los "sistemas binarios de contacto", donde los cuerpos no se fusionan completamente, sino que giran alrededor de un centro de masa común. La transferencia de datos acumulados durante el paso a la Tierra continuará durante otros 20 meses.

Del 18 al 19 de enero, la estación transmitió a la Tierra la imagen más nítida de Ultima Thule hasta la fecha. La instantánea se obtuvo utilizando la cámara a bordo MVIC (Multicolor Visible Imaging Camera) siete minutos antes del máximo acercamiento al objeto, el 1 de enero de 2019.

La distancia a Ultima Thule en el momento de la toma fue de 6.700 kilómetros y la escala de la imagen de 135 metros por píxel. La imagen muestra varios hoyos con un diámetro de unos 700 metros, así como una gran depresión, cuyo diámetro es de al menos siete kilómetros. Además, son visibles surcos claros y oscuros, así como un "cuello" brillante que conecta las dos partes de Ultima Thule.
 

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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