En todas partes: micropartículas de plástico son halladas en aguas subterráneas

Wikimedia Commons

Investigadores estadounidenses encontraron micropartículas de plástico en aguas subterráneas, una de las fuentes más grandes de agua potable, según la revista Groundwaters. La concentración de partículas alcanzó las 15 por litro. Además del plástico, los científicos encontraron contaminantes químicos que, aparentemente, cayeron al agua desde los tanques sépticos para el tratamiento de aguas residuales.

Cada año, la humanidad produce alrededor de 400 millones de toneladas de plástico, alrededor del 80% de las cuales se desecha. Algunos desechos plásticos se convierten en micropartículas (menos de cinco milímetros de tamaño) que contaminan el suelo, el agua e incluso los glaciares polares. Las micropartículas de plástico ya se han encontrado en sal, cerveza y animales marinos. Las micropartículas de plástico son peligrosas porque pueden acumular contaminantes tóxicos, y cuando se liberan en el cuerpo de animales o humanos, se liberan y causan enfermedades.

Estudiando los karsts 

Los investigadores estiman que aproximadamente una cuarta parte del agua potable del mundo proviene de aguas subterráneas kársticas. Ambientalistas estadounidenses bajo el liderazgo de Samuel V. Panno de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign decidieron estimar la cantidad de microplásticos en ellas.

Los embalses de Karst no son herméticos, el agua de lluvia entra en ellos, y con ella diversos tipos de contaminación. Los investigadores sugirieron que podrían estar contaminados por el agua de los tanques de sedimentación, los fertilizantes líquidos de los campos, los químicos de la carretera, que pueden contener micropartículas de plástico.

Para averiguarlo, los autores tomaron muestras de agua de dos reservorios kársticos en el suroeste y noroeste de Illinois. Uno de ellos se encuentra en la meseta de Salem, la mayor parte de la cual está ocupada por tierras agrícolas.

Aquí hay casas particulares, muchas de ellas con sus propios tanques sépticos. Las aguas cársticas están repletas de numerosas fuentes. Los investigadores tomaron muestras en seis de ellas. Otro depósito se encuentra en Driftless Area. Alrededor del 30% de esta área está ocupada por campos de cultivos, y otro 40% tiene pasto.

Polietileno, ácido fosfórico y triclosán  

Los investigadores tomaron muestras de agua de seis lugares en la meseta de Salem y de once en la región Driftless, y las analizaron para detectar la presencia de micropartículas de plástico y contaminantes químicos, los cuales fueron hallados en 16 de 17 muestras de agua, y su número varió de 6,4 a 15,2 micropartículas por litro. Las partículas de polietileno en el agua fueron las más altas: 20%. Los investigadores también encontraron en las muestras un alto contenido de iones de cloro, ácido fosfórico y la sustancia antibacteriana triclosán.

Los autores sugieren que las fuentes de microplásticos son los pozos sépticos cerca de edificios residenciales. Esto fue confirmado por la presencia de contaminantes químicos, como el triclosán, que se agrega a muchos productos de limpieza y detergentes.  

El año pasado, un grupo de investigadores dirigido por Ana I. Catarino de la Universidad de Heriot-Watt, Reino Unido, afirmó que los objetos domésticos también pueden ser fuente de contaminación. Los autores del estudio colocaron placas de Petri con trampas pegajosas cerca de los platos con alimentos en tres casas diferentes. Al final del almuerzo de 20 minutos, los investigadores encontraron 14 partículas de plástico, cada una de 0.2 a 2 milímetros de longitud y 0.01 a 0.05 milímetros de ancho, en cada recipiente.

Según sus cálculos, esto es equivalente a 114 fragmentos en un plato nornal (ya que su tamaño es más grande). En promedio, de acuerdo con la conclusión de los investigadores, un hombre se traga junto con alimentos alrededor de 68 fibras de partículas de plástico por año. Si tenemos en cuenta el tiempo dedicado a la cocina (20 minutos), entonces el número aumenta a 207.000.
 

María Cervantes
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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