Virus que amenazaba a las bananas africanas ha sido eliminado usando CRISPR

Wikimedia Commons 

Hasta ahora, el uso más conocido que ha tenido la técnica de edición genética CRISPR/Cas9 ha sido en las gemelas chinas. Sin embargo, la herramienta también se puede utilizar con otros fines menos polémicos. Por ejemplo, según un estudio publicado en Communications Biology, CRISPR acaba de ser usado para para destruir un virus que afecta a plátanos cultivados en África.

El virus de la raya del banano no solo se puede propagar de una planta a otra a través de insectos como la mayoría de los virus de plantas, sino que el patógeno también integra su ADN en el genoma de la misma banana.

Ahora se ha detectado que el virus podría infectar a la mayoría de los plátanos en el oeste de África, donde esta fruta es un alimento básico. Además, cuando estas plantas son estresadas por el calor o la sequía, el virus surge de su latencia y causa brotes que pueden destruir las plantaciones. En la mayoría de los casos, los agricultores poco o nada puedan hacer.

El estudio

Sin embargo, ahora Leena Tripathi en el Instituto Internacional de Agricultura Tropical en Kenia ha usado CRISPR para atacar y destruir el ADN viral dentro del genoma de una variedad de banano llamada Gonja Manjaya.

La intención de Tripathi es utilizar estas plantas para criar plantas libres de virus para que sean cultivadas los agricultores. Su equipo también está utilizando CRISPR para hacer que los plátanos sean totalmente resistentes al virus, de manera que ya no puedan volver a infectar.

Lamentablemente, el estado legal de las plantas editadas genéticamente (o cualquier especie) en los países de África occidental donde se cultiva Gonja Manjaya sigue siendo incierto. "Creo que ahora mismo están discutiendo si se requiere legislación", dice Tripathi a New Scientist.

La variedad bajo riesgo

Aunque el virus de la raya del banano no infecta al popular plátano Cavendish, esta cepa si está bajo riesgo por el devastador hongo llamado Tropical Race 4 (TR 4). La amenaza es seria porque una cepa fúngica similar ya devastó en los 60 la variedad de plátano Gros Michel, la cual era más sabrosa. La infección obligó a los agricultores a dejar cultivarla.

Debido a que el Cavendish es una cepa estéril que solo puede reproducirse a traves de clonación, no hay manera de producir variedades resistentes. Por eso, varios equipos de todo el mundo están tratando de usar CRISPR para hacerlo resistente al TR 4.

Un equipo australiano ya ha modificado genéticamente el Cavendish agregando un gen de un plátano silvestre. Pero debido a la oposición a los alimentos transgénicos en todo el mundo, esta variedad podría nunca cultivarse comercialmente. Se considera preferible utilizar CRISPR porque algunos países no consideran que las plantas editadas con genoma como transgénicas.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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