Una expedición llega finalmente a Hunga Tonga, la isla volcánica que podría ayudarnos a estudiar la geología de Marte

Woods Hole

¿Pensaste alguna vez que en Marte podrían suceder procesos geológicos similares a los de la Tierra? Hunga Tonga es una isla en el Océano Pacífico que está llamando la atención de la NASA, ya que podría ayudarnos a entender la geología del planeta rojo y buscar evidencias de vida marciana.

Desde 2014, científicos de la NASA se percataron que una columna volcánica emergía entre las olas del mar del Reino de Tonga. Al inicios del siguiente año, la erupción había dejado una isla, denominada por los lugareños como Hunga Tonga-Hunga Ha'apai (Hunga Tonga), esta correspondería a uno de los tres pop-up volcánicos nacidos en los últimos 150 años.


Estudio de visualización científica / NASA

Expedición a la isla

Los científicos consideran que esta es una oportunidad única para explorar un terreno extraño y rocoso, algo que puede dar pistas acerca de cómo las zonas volcánicas interactuaron con el agua en la antigua Marte. Por ello, no solo se han valido de visitas remotas mediante satélites o tomas aéreas; sino que, en octubre de 2018, una expedición organizada por la Asociación de Educación del Mar del Instituto Oceanográfico Woods Hole llegó a bordo de un barco para explorar la Hunga Tonga-Hunga Ha'apai.


Expedición llegando a Hunga Tonga-Hunga Ha'apai / Woods Hole

Al pisar la isla, "todos estábamos tan extasiados como niños; realmente me sorprendió lo valioso que era estar allí en persona para vivir algo así", reveló Dan Slayback en NASA Earth Expeditions. Luego de diversas mediciones de GPS y levantamientos aéreos con aviones de prueba, los investigadores se llevaron la sorpresa de que el terreno no era tan plano como se mostraba en las imágenes satelitales.

Según Slayback, “es bastante plano, pero todavía hay algunos gradientes y las gravas han formado algunos patrones geniales por la acción de las olas”. Además, explica que la arcilla que sale del cono es de color claro y pegajoso, algo bastante inusual.


Vegetación es Hunga Tonga-Hunga Ha'apai / Dan Slayback

Otra de las cosas que sorprendió a los investigadores es la creciente vegetación, la cual puede haber sido sembrada por los excrementos de las aves. Cientos de estas aves (Onychoprion fuscatus) marinas anidan cerca de los barrancos de la isla.

Similitudes con marte

Los científicos de la NASA han considerado que con la formación de Hunga Tonga-Hunga Ha'apai se podría comprender cómo se forman y evolucionan las islas en la Tierra; además de revelar cómo los paisajes volcánicos interactuaban con el agua en Marte.

Cuando los científicos estuvieron en la isla, pudieron notar grava negra, una especie de arena piedra, la cual es una textura de tierra similar en Marte. Como se cree que existieron erupciones en ese planeta cuando había agua en la superficie, “podríamos utilizar esta nueva isla y su evolución como una forma de comprobar si alguno de ellos representaba un entorno oceánico o un entorno de lago efímero" asegura Jim Garvin, científico jefe del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA.

De tal manera que Hunga Tonga-Hunga Ha'apai ayudaría a recopilar información para las investigaciones sobre la historia del agua en Marte y la posibilidad de existencia de vida.

Expectativas

La mayoría de estas islas desaparecen en unos pocos meses, pero Hunga Tonga-Hunga Ha'apai ha sobrevivido ya casi 5 años. Con la idea de preservarla por más tiempo, la NASA realizó un análisis en 2017, modificando la esperanza de vida entre 6 a 30 años; sin embargo, nadie sabe cuánto tiempo podrá durar, ya que "la isla se está erosionando por la lluvia mucho más rápido de lo que había imaginado", afirma Slayback.

La exploración de lugares que permitan tener mayor acercamiento a lo que podría ser Marte es algo muy importante, especialmente luego de que el administrador de NASA cree que puede haber vida fuera de la Tierra y se haya enviado la misión InSight para indagar al planeta rojo.

 

Adrian Díaz
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, tecnología que suma

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