Dinosaurio encontrado en Tanzania revela los inicios de los Titanosaurios en África

Mnyamawamtuka moyowamkia. Representación artistica.
Mark Witton (2018)

Paleontólogos estadounidenses identificaron una nueva especie de titanosaurio que vivió en África durante el Cretácico temprano. Mnyamawamtuka moyowamkia sería uno de los primeros representantes de su orden capaz de develar los inicios de los dinosaurios más grandes del planeta en el continente africano. El estudio fue publicado en la revista PLoS ONE.

Los Titanosaurios fueron el grupo más específico y extendido de dinosaurios saurópodos, afamados por ser las criaturas terrestres más grandes en la historia de la Tierra. Alcanzaron su punto máximo de diversidad en el Cretácico Tardío, luego de que todos los otros grupos de su clase desaparecieron. Sin embargo, su evolución temprana es poco conocida dada la ausencia de fósiles bien conservados fuera de América del Sur.

Un misterio gigante

Eric Gorscak y Patrick O'Connor de la Universidad de Ohio (Estados Unidos) describieron una nueva especie de titanosaurio perteneciente al Cretácico Temprano. La muestra fue excavada en etapas durante cinco años en una cantera localizada en el valle del Río Mtuka, al suroeste de Tanzania.

Es uno de los ejemplares más completos de titanosaurios hallados en el continente, ya que preserva partes principales del cuerpo, como numerosas vértebras, costillas, huesos de las extremidades y hasta piezas dentarias.

Los investigadores llamaron al nuevo dinosaurio Mnyamawamtuka moyowamkia, que en latín significa "criatura de Mtuki" y "corazón de cola", haciendo alusión al lugar donde se lo encontró y a la particular forma acorazonada de las vértebras de su cola.


Ilustración que muestra la «cola del corazón» de Mnyamawamtuka moyowamkia y una selección de los huesos recuperados de su esqueleto
Mark Witton

Los depósitos del hallazgo datan unos 100-110 millones de años. Comparando Mnyamawamtuka con el árbol familiar de los titanosaurios, los investigadores concluyeron que ésta nueva especie pertenece a Lithostrotia hoard, clado integrado por la mayoría de los titanosaurios del Cretácico Superior. Mnyamawamtuka representa entonces la etapa temprana de la diversificación de los titanosaurios, lo que se traduce en una valiosa información sobre la fauna africana en un momento de cambio evolutivo.

Este descubrimiento se suma además a las innumerables pruebas que sostienen la deriva continental de Wegener, cuya teoría propone la unión de los continentes en el pasado geológico. Pakasuchus, Malawisuchus y ahora Mnyamawamtuka son uno de los tantos links entre los saurópodos que habitaron el sur de África y América del Sur bajo la hermandad del supercontinente Gondwana.

Más tarde, tras la ruptura de éste bloque meridional, los titanosaurios se concentraron en el norte de África y Europa, como lo demuestra Mansourasaurus shahinae, descubierto en Egipto.

 

Sofia Dottori  
Esta noticia ha sido publicada originalmente en 
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