Una vieja sonda soviética podría impactar con la Tierra este año

NASA 

En abril del año pasado, la estación espacial china Tiangong 1 fue noticia al caer de regreso a la Tierra luego de haber estado orbitando nuestro planeta durante años. Ahora, de acuerdo a lo informado por Space.com, será el turno de una vieja sonda soviética que no llegó su destino en Venus. Se espera que la nave reingrese a la atmósfera durante este año.

El nombre del artefacto es Kosmos 482, una sonda espacial soviética lanzada el 31 de marzo de 1972 que falló cuando intentó salir de la órbita de la Tierra. Desafortunadamente la sonda se rompió en pedazos y nunca llegó a salir. Algunos de esos pedazos cayeron a la Tierra un mes después del lanzamiento. Pero una gran parte todavía está arriba, incluyendo la nave de descenso de 495 kilogramos, la cual se esperaba que caiga entre el 2023 y el 2025.

No se quemará en la atmosfera

El descenso de la pieza ha sido constante durante años y en este momento se encuentra en una órbita elíptica, con el punto más bajo a una altura de 209,7 kilómetros y el más alto de hasta 2.409,4 kilómetros. En la actualidad, su altitud media es de 1.309,6 kilómetros, lo que representa un descenso respecto de los 1.367 kilómetros de esta época del año pasado.

En este momento, su vertiginosa velocidad le da al segmento suficiente impulso como para mantenerse en órbita. Pero a medida que la órbita decaiga, se espera que su descenso se acelere a medida que la fuerza de la gravedad de la Tierra se haga más fuerte. Y, debido a que la nave de descenso fue construida para soportar un aterrizaje en las extremas condiciones de Venus, se espera que reingrese a la Tierra en buenas condiciones.

"Sí, la nave de descenso sobrevivirá a una reentrada sin problemas", dijo el observador del satélite Thomas Dorman. "Sería gracioso si se viera caer con el paracaídas desplegado... ¡Pero estoy seguro de que las baterías para disparar a los pirotécnicos para liberar el paracaídas han muerto hace mucho tiempo!", agregó.

Se cree que Kosmos 482 puede sobrevivir al reingreso a la atmósfera, porque la misión original tenía una nave hermana, Venera 8. Esta nave fue lanzada cuatro días antes y sí realizó un descenso exitoso a la superficie de Venus, sobreviviendo a una temperatura media de alrededor de 462°C

Por otro lado, el especialista cree que la pieza todavía está conectada a la estructura de la nave porque en sus observaciones de la nave espacial, vio destellos de luz, que no serían producidos solo por el aterrizador. "Nuestra conjetura es que tal vez tanto como el 40% a 50% del bús de la nave espacial superior aún pueda estar allí", dijo.

Caerá este año… o el próximo

Así mismo, Dorman predijo que caería a la Tierra a fines de este año o en algún momento del próximo año. "En este momento creo que la reentrada llegará tarde este año hasta mediados del próximo. Pero predecir su decadencia es tan arte como ciencia”, dijo. “El otro problema es que nadie puede predecir la actividad solar para el próximo año, lo que podría afectar el tiempo de decaimiento", añadió.

Otra estimación aproximada sugiere que lo que queda de la sonda podría permanecer arriba por otros 2,5 años, incluso con un perigeo tan bajo. "Esto sugiere que el objeto es muy denso, lo que podría admitir que podría soportar la reentrada", dijo T.S. Kelso de CelesTrak, un grupo analítico que vigila los objetos que orbitan la Tierra.

¿Hay motivo de preocupación? Difícil de decir. La mayor parte de la superficie del planeta está cubierta por océanos, y de la parte que es tierra, el gran porcentaje está despoblado. Además, hasta ahora no se ha reportado ningún caso de víctimas mortales por chatarra espacial… hasta ahora.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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