La estratificación del océano podría explicar el misterio de la Edad de Hielo

Tak de HK / flickr

Los científicos han presentado una idea que explica el aumento en la duración de los ciclos de glaciación de 41 a 100 mil años hace aproximadamente un millón de años. Este cambio climático puede estar asociado con una desaceleración en la mezcla vertical en el Océano Austral, que une las aguas que lavan la Antártida. Los resultados fueron publicados en la revista Science.

El cambio climático en la Tierra durante los últimos 2,6 millones de años se caracteriza principalmente por un cambio cíclico de los períodos glaciares e interglaciales. Se cree que esta periodicidad está determinada por variaciones graduales en la cantidad de luz solar debido a la evolución de la órbita y la inclinación del eje de rotación del planeta.

Las reacciones en los sistemas terrestres, como los cambios en la concentración de gases de efecto invernadero en la atmósfera y las fluctuaciones en el área ocupada por los glaciares en el hemisferio norte, aumentan este efecto.

Las temperaturas del Pleistoceno 

Sin embargo, en medio del Pleistoceno, hace 0,7 y 1,25 millones de años, hubo un incremento significativo del ciclo glacial de 41 a 100 mil años. Este hecho fue llamado el problema de los 100.000 años, ya que existen períodos de alrededor de 100.000 años en las fluctuaciones en la cantidad de energía solar que llega a la Tierra, pero su influencia es insignificante en comparación con otros períodos de 21 y 40 mil años.

Junto con el aumento de la duración, también cambiaron otros parámetros del ciclo: los períodos de frío se hicieron aún más fríos y la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera en ese momento disminuyó en otras 40 partes por millón, lo que aumentó la diferencia entre el período glacial y el período interglacial en dos veces. El objetivo de estudiar este período se complica por la falta de datos geológicos, que abarca en detalle todo el período de interés de los científicos.

El océano Austral 

Ahora, Adam Hasenfraz de la Escuela Técnica Superior Suiza de Zúrich y sus colegas presentaron los resultados de un análisis de la temperatura y la salinidad de las áreas cercanas a la superficie y de las aguas profundas del Océano Austral durante los últimos 1,5 millones de años. Usando la proporción de las concentraciones de magnesio y calcio, así como la composición isotópica del oxígeno en las conchas fósiles de organismos foraminíferos unicelulares, los autores pudieron restaurar la historia de los cambios en la circulación vertical del agua durante el período de cambio de la duración de los períodos glaciales.

La circulación del agua en el océano transporta el calor, nutrientes y carbono en forma de varios compuestos. En el caso del Océano Austral, el factor principal es el viento que sopla constantemente de este a oeste en el Hemisferio Sur, que empuja el agua de la superficie más cerca del ecuador y permite que el agua de carbono disuelto y rica en nutrientes suba desde las profundidades.

Sin embargo, el Océano Austral desempeña un papel especial, ya que, a diferencia de otros océanos, las sustancias que se elevan desde las profundidades no son absorbidas completamente por el fitoplancton debido a la falta de hierro y menos luz solar. En consecuencia, los cambios en la circulación del Océano Austral pueden afectar significativamente la distribución de carbono entre el agua y la atmósfera.

Los científicos llegaron a la conclusión de que en este momento el agua en las profundidades comenzó a estancarse lo que indica un aumento en la estratificación del océano, es decir, la división de su espesor en capas con diferentes propiedades. Como resultado, el dióxido de carbono disuelto en las aguas profundas dejó de subir a la superficie, lo que redujo su concentración en la atmósfera. Como resultado, la edad de hielo continuó a pesar de los factores orbitales que influyen en el clima.
 

María Cervantes 
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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