Nevará nitrógeno en Plutón durante los próximos 100 años

ESO 

Al tener una órbita muy alejada de nuestro Sol, Plutón es un planeta enano bastante frío. Y ahora, de acuerdo a una investigación publicada en el sitio de pre-impresión ArXiv, el planeta enano experimentará cambios atmosféricos que causarán una nevada de nitrógeno durante los próximos 100 años.

La tenue atmósfera de Plutón fue vista por primera vez en 1985 cuando los astrónomos observaban el planeta enano pasar frente a una estrella distante, un evento conocido como una ocultación. Desde entonces, alrededor de una docena de ocultaciones se han utilizado para estudiar su capa gaseosa, que ha aumentado gradualmente de tamaño en los últimos 30 años.

La causa de este aumento son las prolongadas estaciones que experimenta durante su órbita de 248 años terrestres. Después de alcanzar su punto más cercano al sol en 1989, su hemisferio norte se inclinó gradualmente hacia nuestra estrella. Esto elevó la temperatura de Sputnik Planitia, un vasto depósito de hielo de nitrógeno descubierto por la nave espacial New Horizons de la NASA durante su sobrevuelo de 2015 a Plutón.

Un largo proceso llega a su fin

Ahora se sabe que desde 1988 hasta 2016, Sputnik Planitia se calentó aumentando la presión atmosférica en un factor de 3 (de 0.4 a 1.2 pascales). Pero esta cara se está moviendo hacia periodo de oscurecimiento de 100 años, lo que sugiere que la atmósfera comenzará a condensarse y congelarse en la superficie de Plutón, causando una espectacular nevada de nitrógeno.

"No desaparecerá, pero más del 95% de la atmósfera colapsará en la superficie", dice a New Scientist, Bruno Sicardy, de la Universidad de la Sorbona en París, quien ha estado rastreando la atmósfera como parte del análisis. "Va a ‘nevar’, se congelará en la superficie y creará una escarcha", explica.

Por su parte, Leslie Young, del equipo de New Horizons afirma que el estudio nos brinda una visión de Plutón en una escala de tiempo más amplia que la del breve vuelo de una nave espacial. "Realmente destaca la importancia de las observaciones basadas en tierra y las observaciones espaciales", dice.  

Otro misterio que pudimos conocer y luego resolver gracias a la sonda New Horizons fue el de las dunas plutonianas. Una investigación publicada en junio del año pasado encontró que las famosas formaciones están hechas de diminutas partículas de hielo de nitrógeno.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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