Ultima Thule: astrónomos encuentran la sustancia orgánica metanol en el lejano objeto

Mapa geomorfológico de la superficie de Ultima Thule
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

El equipo de la sonda New Horizons habló sobre los nuevos descubrimientos realizados durante el análisis de los datos recopilados durante el acercamiento a 2014 MU69 (o Ultima Thule), a principios de este año. Los científicos lograron construir el primer mapa geológico de la superficie del objeto y detectar agua helada y sustancias orgánicas, como metanol, en la capa superficial. Los investigadores presentaron estos resultados en la 50ª Conferencia Científica Lunar y Planetaria (LPSC). Los materiales del informe están disponibles en el sitio web de la misión.

New Horizons es la primera nave cósmica que ha volado cerca de Plutón. El 14 de julio del 2015, se acercó al planeta a una distancia de 12.500 kilómetros. Gracias a los datos reunidos durante los nueve días que duró su incursión, los científicos descubrieron que en Plutón hay glaciares, montañas, cordilleras; y también rastros de un océano bajo la superficie.

Más allá de Plutón 

Después de volar en 2015, la misión decidió explorar el Cinturón de Kuiper, ubicado a una distancia de 30–55 unidades astronómicas del Sol y que contiene cuerpos que quedaron después de la formación del Sistema Solar. Los datos recogidos permitirán una mejor comprensión de la composición del disco protoplanetario y los mecanismos de formación de nuestro sistema planetario.

Ultima Thule es un objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper que da una vuelta alrededor del Sol en 295 años. Las fotografías obtenidas por el dispositivo mostraron que el objeto se parece a un muñeco de nieve, y su color se asemeja a áreas similares en color, que se encuentran en el Polo Norte de Caronte y Plutón. La transferencia de datos recopilados durante el vuelo de acercamiento a Ultima Thule continuará otros 20 meses.


Las etapas de la formación de Ultima Thule.
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/James Tuttle Keane

El equipo de la misión pudo trazar el primer mapa geomorfológico de la superficie de Ultima Thule e identificar las ubicaciones de elevaciones, depresiones, cráteres y surcos en él. El hueco más grande de 8 kilómetros fue llamado "Maryland" y muchas de las cavidades y fosas en la superficie de Ultima Thule pueden formar grietas como resultado de la sublimación de sustancias volátiles.

El color de la superficie se caracteriza por ser "ultrarojo" y es similar a los colores de los objetos clásicos del cinturón de Kuiper. Se nota una falta de homogeneidad en la coloración de la superficie, en particular, se observan colores más azulados en el en el fondo de los hoyos y las elevaciones tienen un tinte más rojizo. Esto puede deberse tanto a la topografía como a la composición de la superficie: los espectros obtenidos por la sonda indican la presencia de hielo de agua y también metanol en la capa superficial de 2014 MU69.


Modelo tridimensional de Ultima Thule
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/


Diferencia en los colores de la superficie de Ultima Thule
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/


Datos sobre la composición de la superficie del objeto
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/


Cráteres y fosas en la superficie
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/


Comparación del color de la superficie de Ultima Thule con el color de otros cuerpos en el Sistema Solar
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/

 

María Cervantes 
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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