Perú: esta rara ballena de cuatro patas caminó en la tierra hace 40 millones de años

Recreación artística del Peregocetus pacificus
A. Gennari

Paleontólogos descubrieron un nuevo género y tipo de ballena de cuatro patas que vivió hace aproximadamente 42.6 millones de años en el territorio actual de Perú, según un artículo de Current Biology. A juzgar por la estructura de las extremidades y los pequeños cascos, el animal podía nadar y desplazarse sobre la tierra, como lo hacen las nutrias. Fue denominado Peregocetus pacificus: “la ballena viajera que llegó al Pacífico”. El descubrimiento reconfirma la hipótesis de que los cetáceos más antiguos de Asia llegaron a América a través del Atlántico Sur.

El fósil fue hallado a menos de una milla en tierra de la playa Media Luna, en la región de Lambayeque.

Los estudios moleculares indicaron que los parientes más cercanos a éstos cetáceos serían los Pakicetus, mamíferos terrestres que vivieron hace unos 50 millones de años en el territorio moderno de Pakistán. Los Pakicetus eran similares a perros con pezuñas y cola gruesa, y se los vincula con los cetáceos actuales por la estructura del oído interno, los dientes y la mandíbula.

Inicialmente, los protocétidos habitaban en Asia hace 46-47 millones de años; tenían extremidades pequeñas y, al igual que las focas modernas, viajaban torpemente por tierra, pasando la mayor parte del tiempo en el agua.

Más tarde, hace 35-48 millones de años, los protocétidos se extendieron desde Asia a Europa, África y América del Norte. Aún conservaban las extremidades anteriores y posteriores, con lo cual podían moverse sobre la tierra, pero continuaban adaptados a la vida acuática. Aparentemente, tenían membranas en sus patas y posiblemente una aleta caudal, aunque ésto no se sabe con certeza. 

El primer esqueleto de una ballena de 4 patas en el Pacífico

Ahora, paleontólogos de cinco países dirigidos por Olivier Lambert del Royal Belgian Institute of Natural Sciences, hallaron en Perú un nuevo protocétido: Peregocetus pacificus. El esqueleto datado en 42.6 millones de años, conserva la mandíbula inferior con dientes, los huesos de las extremidades anteriores y posteriores, las costillas y las vértebras.


G. Bianucci

“Este es el primer esqueleto auténtico de una ballena de cuatro patas que vivió en el Océano Pacífico. Quizás éstos sean los fósiles cetáceos más antiguos de América, y los más completos, encontrados fuera de India y Pakistán ”, dijo Olivier Lambert.

Peregocetus se extendía 4 metros de longitud junto incluyendo la cola. Tenía pequeños cascos en sus patas delanteras y traseras, característica que permitió a los investigadores concluir que podía moverse sobre tierra y no solo nadar. A juzgar por el hocico alargado y los  fuertes dientes frontales, el animal podría cazar presas relativamente grandes, como peces vertebrados de gran tamaño.


 

La distribución de protocéptidos en la Edad Media del Mioceno (hace unos 40 millones de años).
O. Lambert et al. / Biología actual, 2019

Anteriormente, los paleontólogos asumían que la ruta de los cetáceos al Nuevo Mundo era través del Atlántico Norte, a lo largo de la costa de Europa y Groenlandia; o a lo largo de la costa de África Occidental y del Atlántico Sur. 

Ahora, ya que los fósiles fueron encontrados en la costa de Perú, los investigadores recalcularon la ruta de los cetáceos: probablemente llegaron a América a través del Atlántico Sur. Los autores no excluyen que los protocétidos hayan podido llegar a Estados Unidos a través del Océano Pacífico, pero si consideran éste escenario poco probable debido a la gran distancia entre Asia y las Américas. 

 

Sofía Dottori Fontanarrosa

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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