Los restos de una especie totalmente nueva de humanos acaban de ser descubiertos en Filipinas

Callao Cave Archaeology Project 

La familia se agranda. Un equipo internacional de investigadores ha encontrado los restos de al menos tres personas de una especie hasta ahora desconocida en la isla filipina de Luzón. Los representantes de esta extinta especie llamada Homo luzonensis, vivieron hace más de 50 mil años. Los resultados han sido publicados en Nature.

El año pasado, científicos informaron que encontraron herramientas de piedra y huesos de rinoceronte en la isla con rastros de herramientas de piedra de corte hace unos 700 mil años. Antes de esto, los habitantes más antiguos de la isla eran personas que vivían en la cueva del Callao hace unos 67 mil años.

Investigadores filipinos, franceses y australianos dirigidos por Armand Salvador Mijares de la Universidad de Filipinas en 2007 encontraron un hueso metatarsiano perteneciente a un representante del género Homo, pero los científicos no pudieron identificarlo.

Homo luzonensis

En el nuevo estudio, el grupo describió los restos de al menos otras tres personas que se encontraron en la cueva del Callao en la misma capa que el hueso metatarsiano en 2007. En esta ocasión, los antropólogos encontraron dos falanges de dedos de manos y pies, un premolar y un molar. Los restos eran una mezcla de características tanto progresivas como primitivas y no eran similares a ninguna de las especies humanas conocidas. Los científicos la han llamado Homo luzonensis.

Morfológicamente, los restos encontrados combinaron las características de varios tipos de humanos. En particular, los premolares del H. luzonensis se parecían en tamaño y forma tanto a los molares de los humanos actuales como a los Australopithecus y los parantropos. Así mismo, los molares eran muy pequeños y se parecían a los molares de los Sapsiens modernos y, en menor medida, a los dientes de los "hobbits", H.floresiensis y el asiático H. erectus.

Por otro lado, las falanges eran anatómicamente similares a los huesos de los Australopithecus correspondientes. Los científicos han tratado de aislar restos de ADN para determinar la secuencia del genoma. Pero, como es el caso con los esqueletos encontrados en los trópicos, los intentos no han tenido éxito.

Preguntas sueltas

Cómo es que los H. luzonensis fueron a dar a la isla y qué especies fueron sus parientes más cercanos aún está por verse. Esta nueva especie vivió en la isla hace más de 50 mil años. Casi al mismo tiempo, que los H.floresiensis, otros humanos extintos vivieron en la isla indonesia de Flores. Los antropólogos han encontrado características anatómicas en ambas especies que rara vez se vieron o ni siquiera se encontraron en otras especies Homo, pero se encontraron características similares también con los Australopithecus.

Teniendo en cuenta el hecho de que hay muchas especies endémicas de fauna en Luzón, es posible que las personas extintas, al haber llegado a una isla distante, se hayan desarrollado de una manera especial y en el proceso de evolución hayan adquirido de nuevo algunas características primitivas, pero se necesitan estudios adicionales para confirmar esta hipótesis.

La última incorporación al género antes del descubrimiento de Homo luzonensis fue el Homo naledi, cuyos restos se encontraron en la cueva sudafricana Rising Star en 2013-2014. Al igual que los humanos de Filipinas, combinaron ambos rasgos progresivos característicos de los humanos modernos y los neandertales, así como primitivos, similares al Australopithecus.
 

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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