Los elefantes saben estimar la cantidad de comida tan solo con el olfato

Plotnik et al.
PNAS, 2019


Biólogos británicos descubrieron que los elefantes asiáticos saben evaluar la cantidad de comida ofrecida solo por el olor cuando no son capaces de verla. Para comprobarlo los científicos les ofrecieron dos cubos con semillas, en las tapas de los cuales hicieron los agujeros. Los resultados de la prueba fueron publicados en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Es de importancia fundamental para la supervivencia animal el saber entender cuánta comida necesitan. En caso de los animales sociales, también tienen que pensar si esa cantidad es suficiente para sus familiares. La mayoría de los animales se basa en lo que ve, pero algunas especies utilizan otras maneras de obtener la información sobre el mundo exterior. 

Esto se aplica, en particular, a los elefantes: su tronco les da un sentido del olfato que supera por mucho su visión. Joshua Plotnik y sus colegas de la Universidad de Nueva York decidieron comprobar si los elefantes podían estimar la cantidad de comida por el olor que produce. Hicieron una prueba con seis animales adultos que viven en el norte de Tailandia. 

Les ofrecieron dos cubos con tapas perforadas, cada una de las cuales contenía entre 4 y 24 gramos de semillas de girasol en diferentes combinaciones. Los elefantes no podían quitar las tapas, pero sí podían examinar su contenido a través de los agujeros. Justo después de que el elefante tomara una decisión, la tapa fue reemplazada por otra, la cual el animal pudo quitar para probar la comida. Fue curioso que ni el científico ni el elefante sabían en el cuál de los dos cubos había un mayor número de semillas.

Cabe mencionar que los elefantes pudieron oler incluso la cantidad mínima de semillas. En una etapa de ensayos les ofrecieron un cubo vacío y otro con solo cuatro gramos de semillas. Los animales eligieron el cubo con las golosinas en un 80% de los casos.

Cómo el éxito de los elefantes dependió de la proporción de semillas en dos cubos

Joshua Plotnik et al. / PNAS, 2019

 

En cuanto a otras cantidades de comida, los elefantes eligieron un número mayor de semillas en un 69% de los casos. Al mismo tiempo, la posibilidad de éxito aumentó cuando la diferencia entre el número de semillas en dos cubos era más pronunciada. Los elefantes eligieron más a menudo un cubo con 24 gramos de semillas cuando el otro cubo contenía solo 4 gramos en lugar de 16. Por el contrario, cuando la cantidad de semillas en dos cubos era más similar, los animales tuvieron problemas al momento de tomar la decisión. 


Cómo el éxito de los elefantes dependió de la cantidad de semillas en cada cubo

Joshua Plotnik et al. / PNAS, 2019
   

Gracias a esos ensayos los científicos pudieron demostrar que los elefantes son capaces de clasificar la comida por su cantidad y saben usar su sentido del olfato para hacerlo. Cabe resaltar que los resultados de ese estudio coinciden con las conclusiones de otro trabajo realizado en otoño de 2018. Allí la hembra del elefante asiático pudo determinar la cantidad de frutas en la imagen en un 67% de los casos. 

Los elefantes asiáticos no solo tienen habilidades cognitivas muy desarrolladas, sino que gozan de rasgos individuales de carácter. Por ejemplo, científicos finlandeses clasificaron tres características principales de temperamentos: atentos, sociables y predispuestos al comportamiento agresivo.

 

Yana Berman
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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