Por primera vez podemos escuchar el canto de las escurridizas ballenas japonesas

NOAA Photo Library

Un equipo de biólogos marinos registró por primera vez el canto de las ballenas japonesas, una especie extremadamente rara de ballenas lisas, según The Journal of the Acoustical Society of America. Durante ocho años de observación, los científicos han grabado cuatro tipos de canciones. A veces las ballenas cantaban a dúo, aunque las canciones en este caso eran diferentes.

Las ballenas japonesas (Eubalaena japonica) de la familia de las ballenas lisas (Balaenidae) viven en los mares de Bering y Ojotsk, así como en el Océano Pacífico frente a las costas de Kamchatka y las Islas Kuriles. Las ballenas japonesas están consideradas como especies en peligro de extinción: han sido destruidas durante mucho tiempo por los balleneros y ahora, según los investigadores, su número no supera unos pocos cientos de individuos y no se sabe si la población puede recuperarse.

La ballena japonesa es una de las ballenas barbadas más grandes, alcanza una longitud de 20 a 21 metros y pesa hasta 135 toneladas. En primavera, verano y otoño, E. japonica se alimenta en las aguas del mar de Bering, en la bahía de Alaska, aunque también se encuentran en el sur de las islas japonesas de Bonin. En invierno, las hembras preñadas migran hacia el sur. Las ballenas se han encontrado en el mar de Japón, frente a las costas de Corea del Sur, al norte de las islas de Hawái y frente a las costas de California.

E. japonica tiene vocalizaciones con las que parece que se comunican entre sí, aunque su propósito no se conoce con certeza. Alrededor del 80% de las vocalizaciones son sonidos "pulsantes" a una frecuencia de 90-150 Hertz, que duran menos de un segundo. Menos comunes son los sonidos más bajos (más bajos de 10 a 20 Hertzios) y "gemidos" que continúan en la misma frecuencia.

Todo un repertorio

Hace dos años, Jessica Crance de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica y sus colegas descubrieron una nueva vocalización de las ballenas japonesas, un sonido como el disparo de un rifle que las ballenas realizan con mayor frecuencia.

Crance y sus colegas publicaron los resultados de un estudio que llevaron a cabo durante ocho años, de 2009 a 2017. Los científicos, que utilizaron boyas de sonar, grabaron por primera vez canciones de ballenas japonesas. Durante todos los años de observación, grabaron cuatro tipos de canciones en cinco lugares, y durante todo el tiempo, los tipos de canciones no cambiaron.

Las ballenas combinaban vocalizaciones ya conocidas por los científicos en las canciones: usaban con más frecuencia "disparos de rifle". En tres de los cuatro tipos de canciones, fueron acompañados por otros sonidos, como "gemidos" o sonidos "pulsantes". Cada canción consistía en 1-3 "frases" repetidas. A veces las ballenas cantaban un dueto al mismo tiempo, pero siempre diferentes canciones. Los investigadores también observaron cómo las ballenas que estaban en lugares remotos cantaban la misma canción el mismo día. Obviamente, varios animales las habían aprendido.

Recientemente, los investigadores han encontrado que otros miembros de la familia de las ballenas lisas, las ballenas de Groenlandia, no se ven afectados por la constancia del repertorio. Por el contrario, cambian las canciones tan a menudo que los investigadores que las estudiaron las compararon con el jazz.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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