El telescopio espacial TESS ha descubierto su exoplaneta más pequeño hasta la fecha

NASA’s Goddard Space Flight Center 

Los astrónomos a cargo del telescopio espacial TESS han descubierto tres pequeños exoplanetas alrededor de una enana roja ubicada relativamente cerca de la Tierra. Los tamaños y masas de los planetas son comparables a los de la Tierra, pero ninguno de ellos está en la "zona habitable". Un artículo sobre el descubrimiento ha sido publicado en The Astronomical Journal.

El telescopio espacial TESS está buscando exoplanetas utilizando el método de fotometría de tránsito, este rastrea pequeños cambios en el brillo de la estrella a medida que el planeta pasa a través de su disco.

Los principales objetivos del aparato son estrellas brillantes a una distancia de 30 a 300 años luz de la Tierra. Los candidatos a exoplanetas encontrados se convierten en objetivos para otros observatorios (tanto terrestres como orbitales), que los estudian con más detalle. Durante los primeros 6 meses de operación, el telescopio detectó más de 280 candidatos para exoplanetas, de los cuales 20 ya han sido confirmados.

Una pequeña estrella

Ahora, Veselin Kostov y sus colegas del Centro Espacial Goddard, informaron el descubrimiento de tres exoplanetas en el sistema enano brillante L 98-59 de la clase espectral M, cuya masa es 0.31 Sol y el radio es 0.31 solar. La estrella se encuentra a una distancia de unos 35 años luz en la constelación Volans, su temperatura efectiva se estima en 3367 kelvins y su luminosidad es mil veces más pequeña que la solar.

El radio del exoplaneta L 98-59b, el más cercano a la estrella, es de un 0.8 del radio de la Tierra. Es el planeta más pequeño descubierto por TESS, pero no el más pequeño conocido hasta la fecha: el telescopio Kepler detectó exoplanetas de la mitad del tamaño de la Tierra. Su masa promedio se estima en aproximadamente 0,5 veces la masa de la Tierra, pero recibe 22 veces más radiación de su estrella que la Tierra del Sol.

Luego está L 98-59c, el cual está un poco más lejos de la estrella, da una vuelta a su alrededor en 3,7 días, su masa es de 2,4 masas terrestres, el radio es 1,35 veces el radio de la Tierra y el flujo de radiación de la estrella es 11 veces mayor que la recibida por la Tierra.

Finalmente está L 98-59d, el cuál es el más alejado de la estrella, un año alrededor de ella dura 7.5 días, su masa es 3.4 masas terrestres, y el radio es 1.59 veces el radio de la Tierra, recibe 4 veces más radiación de su estrella que la Tierra de nuestro propio Sol.

Ninguno de estos exoplanetas se encuentra en la "zona habitable", donde puede haber agua líquida en su superficie. Sin embargo, todos ellos se encuentran en la "zona de Venus", donde los planetas con una atmósfera densa se verán influenciados por el efecto invernadero incondicional. Desde este punto de vista, L 98-59d puede ser un planeta pedregoso similar a Venus, o un mini-Neptuno con un núcleo sólido.

Un sistema de una estrella brillante, similar a las tres cuartas partes de la población estelar de la Vía Láctea, y tres planetas similares a la Tierra con casi el mismo tamaño es un buen objetivo para futuras observaciones espectroscópicas utilizando el telescopio espacial James Webb, que determina la masa exacta de los planetas estudiando la dinámica de los planetas en sistema.

Anteriormente, hablamos sobre cómo los astrónomos encontraron un exoplaneta "prohibido" y descubrieron exoplanetas con un período orbital de decenas de años, así como un movimiento de cuatro años del planeta Beta Painter b.


Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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